jueves, 5 de junio de 2014

YAKUTIA Y LA FIEBRE DEL ORO BLANCO (PRIMERA PARTE)

Yakutia , también llamada República de Saja, es la mayor por extensión de las regiones de la Federación de Rusia y también la mayor división territorial sin tener la categoría de nación del mundo con sus tres millones ciento tres mil kilómetros cuadrados de superficie, una extensión equivalente a casi ocho veces la superficie de España. Pero se trata de una inmensa desolación, porque su población no alcanza el millón de habitantes y casi el 25% de ellos, 269.500 habitantes, se concentran en su capital , Yakutsk, situada apenas a cuatrocientos cincuenta kilómetros del Círculo Polar Ártico. El clima de gran parte de esta región es subártico, con grandes variaciones de temperatura entre los gélidos inviernos y los breves pero en ocasiones tórridos veranos, con temperaturas que oscilan entre los setenta grados bajo cero y los casi cuarenta grados en el estío. En una pequeña aldea con una población que apenas supera los cuatrocientos habitantes, se registró el veintiséis de enero de 1926 la temperatura más baja del hemisferio norte, -71,20ºC, lo que la convierte en la localidad habitada más fría del mundo aunque no es el record absoluto ya que este pertenece a la Base Vostok en la Antártida con 89,20º C bajo cero . Esta pequeña población se llama Oimja-kon o también Oymiakon, que en yakutio, la lengua del pueblo del mismo nombre, significa "agua líquida" o "agua que no se congela"  porque dispone de aguas termales que, a pesar de las gélidas temperaturas, no se congelan en ningún momento del año. Entre los diferentes grupos étnicos que habitan Yakutia el más abundante, con casi un 50% de la población, son los yakutios , también llamados yakutos, que rondan los cuatrocientos cincuenta mil habitantes.

DOCUMENTAL CLIMAS EXTREMOS: OYMIAKON EL PUEBLO MÁS FRÍO DEL MUNDO

Aunque sea alejarme un poco del tema principal de este artículo cuyos protagonistas principales son los mamuts y , sobre todo, sus colmillos de marfil, creo que este documental realizado por Televisión Española os va a interesar porque nos lleva hasta Oymiakon, la pequeña población de Yakutia donde  se alcanzó en 1926 la temperatura más baja de todo el hemisferio norte registrada hasta ahora. A pesar de la dureza del clima en este documental vemos como sus habitantes siguen adelante con una vida normal aunque sea difícil hablar de normalidad con temperaturas que en invierno descienden con frecuencia por debajo de los cincuenta grados bajo cero. 






Los yakutos habrían llegado a estas frías tierras siberianas procedentes del centro de Asia, uno de los pueblos túrquicos que se extendieron desde algunas regiones de la actual China hasta Turquía,distribuyéndose por Azerbayán, Kazajistán, Kirguistán, Turkmenistán, Uzbekistán y Siberia, donde se halla Yakutia. Los yakutos, un nombre que significa los extranjeros, se asentaron en lo que hoy llamamos Yakutia entre el siglo X y el XIII dedicándose a la caza y la pesca y también a la cría de caballos. No llegarían a formar una nación unida y en el siglo XVII serían los rusos los que les dominarían cuando comenzó la expansión rusa hacia el este. Serían los cosacos al servicio de los zares rusos los que fundaron su capital, Yakutsk , en 1632, y aunque durante ese siglo hubo diferentes rebeliones yakutias contra el dominio ruso todas ellas fueron sofocadas y en ocasiones ahogadas en sangre. Durante el siglo XVIII conservarían cierta capacidad de autogobierno aunque sometidos a al pago de tributos al zar y también su cultura tuvo que soportar la presión de la cultura eslava que poco a poco fue sustituyendo las creencias chamánicas de los yakutos por el cristianismo ortodoxo mayoritario en Rusia, convirtiéndose en su religión oficial en el siglo XIX.  También fueron abandonando su tradicional cultura nómada basada, como acabamos de ver, en la caza y la pesca, por una vida sedentaria centrada en la agricultura . En el año 1846 se descubrió en los territorios de Yakutia oro, lo que despertó una fiebre del metal dorado  que atrajo a miles de rusos hasta aquellos alejados territorios, modificando aún más la sociedad y la cultura yakuta a lo que se sumó la construcción del Transiberiano entre 1891 y 1904 que unía Moscú con Vladivostok, una ciudad situada a orillas del Pacífico, en un trayecto de más de nueve mil kilómetros de longitud que aún llevaría más colonos a aquellas tierras.


Mapa de la Federación Rusia. En el lado derecho del mapa , a orillas del río Lena, se encuentra Yakusk, la capital de Yakutia , también llamada República de Saja, cuya economía se basa en la extracción de minerales, en particular oro, estaño y diamantes. Su población esta dividida entre tres grupos étnicos principales: un 41% de rusos, un 3% de ucranianos  y la etnia mayoritaria, los yacutos, que representan el 45% de la población . El 40% de su superficie esta formado por permafrost, una capa de terreno que permanece  congelada durante el año y bajo la que se esconde un auténtico tesoro de marfil (Imagen procedente de http://www.carmenarnaumuro.com ) 

Después de la Revolución Rusa de 1917 , se formó la República Socialista Soviética de Yakutia , un ente autónomo dentro de la recién nacida Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas (URSS), pero si los yakutos pensaban que venían buenos tiempos para ellos estaban equivocados, porque el gobierno de Josef Stalin (1878-1953) utilizaría este territorio como asentamiento de los gulags, campamentos destinados a los presos políticos y  en los que morirían más de un millón de personas a causa de los trabajaos forzados , y además su política de colectivización agrícola traería consigo la muerte de decenas de miles de personas durante la década de los años treinta originando en Yakutia una crisis demográfica y económica de la que no se recuperarían hasta la década de los años sesenta, ya bajo el gobierno de  Nikita Kruschev (1894-1971). Por fin, en 1992 , tras la disolución de la URSS , la nueva Federación de Rusia, Yakutia sería reconocida como una región autónoma dentro de Rusia con el nombre de República de Saja. Yakutia, como gran parte del Siberia , está formada por dos ecosistemas dominantes, la tundra y la taiga. La primera, la tundra, una palabra que procede de la lengua sami kildin hablada por quinientas personas de ascendencia lapona que habitan la península rusa de Kola y que significa "Llanura sin árboles", define con su nombre las características de esas tierras, la ausencia de árboles con un subsuelo helado cubierto de musgos y líquenes, el llamado permafrost, y con abundancia de turberas, zonas pantanosas donde el agua se ha visto rellenada por una gran cantidad de material orgánico. Su clima se caracteriza por inviernos largos y muy fríos, donde la temperatura puede descender hasta los 28 grados bajo cero y veranos cortos y frescos.


Aunque este esquema hace referencia a la tundra tibetana  que forma parte del territorio de China y que muestra el peligro que supone  que el permafrost se derrita ya que sirve de barrera que separa los depósitos de metano que se hallan por debajo  del permafrost  con el exterior. Su desaparición  debido al progresivo calentamiento global irá liberando parte de esos depósitos de metano que se sumarán en la atmósfera al resto de gases de efecto invernadero  lo que aceleraría el calentamiento global (Imagen procedente de http://lasombra.blogs.com )


En cuanto a la taiga es una palabra procedente de la lengua del pueblo yakuto  y que significa "todo territorio inhabitado, cubierto de vastos bosques" . Al igual que la tundra, la taiga se extiende por el norte de Siberia, norte de Canadá, Alaska y norte de Europa, también con temperaturas extremas en invierno, que pueden descender más allá de los treinta grados bajo cero y con veranos cortos donde las temperaturas tienen una media de diecinueve grados, que es el tiempo donde las plantas pueden florecer y crecer. También acabo de mencionar el permafrost que no es otra cosa que la capa de hielo que cubre la superficie de la tundra . Su nombre, permafrots, significa "permanentemente helado", ya que hasta hace unas décadas esta capa de terreno nunca se descongelaba excepto su pare más superficial, conocido como mollisol, mientras que su parte más profunda, el pergelisol, permanecía helada incluso en pleno verano. Hoy ya no es así, y ,como ya he mencionado en otros artículos, se está comprobando como en Alaska y en zonas de Siberia comienza a descongelarse como consecuencia del incremento de temperaturas amenazando con liberar los grandes depósitos de carbono y gas metano retenidos por la capa de hielo. Pero además su deshielo también está teniendo otro efecto imprevisto, está liberando los cuerpos congelados de animales muertos hace decenas de miles de años, y, entre ellos, los de uno de los animales extinguidos más célebres en la actualidad, los mamuts, esos gigantes de grandes colmillos curvados, cubiertos de pelo y que asociamos a las cacerías de nuestros antepasados , cuyos últimos ejemplares aún vivían hace cuatro mil años. Hoy son los protagonistas del auge de una nueva fiebre del oro, del marfil de sus colmillos que el deshielo está sacando de nuevo a la luz.

BREVE REPORTAJE SOBRE LOS EFECTOS DE LA LIBERACIÓN DE LOS DEPÓSITOS DE METANO BAJO EL PERMAFROST 




Pero vamos a remontarnos en el pasado para conocer a estos colosos , emparentados con los actuales elefantes, el mamífero más grande que pisa la superficie de nuestros continentes y del que aunque había muchas especies diferentes la imagen que casi todos tenemos de ellos es la de los mamuts lanudos., con sus colmillos gigantescos y su cuerpo cubierto de un largo pelo enmarañado que le protegía del intenso frío  durante el último  período glacial que ha vivido la Tierra, que comenzó hace 110.000 años y después de alcanzar su máximo apogeo hace unos 20.000 años concluiría  10.000 años más tarde conocido como Glaciación de Würm o Glaciación de Wisconsin. Sin embargo , los mamuts lanudos no eran los únicos  representantes de esta especie, cuyos orígenes se remontan mucho más en el pasado, hasta hace casi cinco millones de años. ¿Cual es el origen de su nombre ? Parece que procede de un pueblo que vive en Siberia Occidental, los mansi, que utilizaban la palabra "Mang ont", que podría traducirse como "Cuerno de la Tierra", por los gigantescos colmillos que en ocasiones hallaban semienterrados en su territorio . Parece ser que los mansi creían que los mamuts era un animal que vivía bajo tierra oculto de los rayos de sol que en caso de tocarles los desintegraban. La expresión Mang ont se transformaría con el tiempo en la palabra rusa Mamut como hoy conocemos genéricamente a estos animales. Entre sus diferentes especies las más antiguas son el Mamut Africano, que vivió hace casi cinco millones de años  y del que se  han encontrado fósiles en el Norte de África y el Mamut Sudafricano, la más antigua de las especies de mamuts que habrían aparecido también hace cinco millones de años y habitaba Sudáfrica ,Etiopía y otras regiones de África Oriental. 


Mamut del río Songhua.
Fotografía del esqueleto del Mamut del Río Songhua ,nombre científico Mammuthus Sungari, expuesto en el Museo Natural de Ibaraki  de Japón, el más grande que se ha podido recuperar , aunque este es una réplica ya que el original se encuentra en un Museo en Mongolia Interior, en China que en realidad son  los esqueletos fusionados de dos grandes mamuts que fueron hallados en 1980 en una mina de carbón en China. Con sus nueve metros de longitud, 5, 3 metros de alto y 17 toneladas de peso  fijaos en el tamaño de la persona al lado de su esqueleto. Sin embargo, no puede ser considerado el más grande ya que no pertenece a un único individuo, sino a dos. El honor de ser el más grande encontrado por los paleontólogos corresponde  al que se conserva en el Museo de Historia Natural de Washington con sus 4,2 metros de altura y doce toneladas de peso (Imagen procedente de   http://www.bitacorismo.com )

Entre los ejemplares más grandes sobresalía el Mamut del Río Songhua, del que se encontró un ejemplar que se exhibe en el Museo Natural de Ibaraki, en Japón, con unas dimensiones espectaculares de 9,1 metros de longitud y 5, 3 metros de alto y un peso que podría ser de alrededor de las 17 toneladas. Para que os hagáis una idea, el animal terrestre más grande en la actualidad es el Elefante Africano de la Sabana, que puede alcanzar los siete metros de longitud, 3,5 metros de altura y un peso de alrededor de cinco toneladas, aunque el ejemplar más grande  que hoy se conserva en el Museo de Historia Natural de Washington, es el de un ejemplar cazado en 1955 en Angola que tenía 4, 2 metros de altura y superaba las doce toneladas de peso. A pesar de ello muy inferior al tamaño del Mamut del Río Songhua   que son considerados los segundos mamíferos más grandes de la historia sólo por detrás de los Paraceratherium, una especie de antepasados de los actuales rinocerontes, que podrían superar los cinco metros y medio de altura. También había mamuts enanos, como el Mamut Pigmeo , que no superaba el 1,72 metros de altura  y su peso rondaba los ochocientos kilos. Al igual que los elefantes de nuestros días, la alimentación principal de los mamuts eran  en invierno las hojas y las cortezas de los árboles, y en verano  la hierba del suelo siempre que no estuviera cubierta por la nieve. Por el análisis de su dentadura se sabe que su proceso de maduración era lento y posiblemente no alcanzaban la madurez sexual hasta los veinte años de edad y su esperanza de vida promedio se encontraba entre los sesenta y los setenta años, muriendo cuando su dentadura estaba tan desgastada que ya no les permitía alimentarse . Por supuesto no me puedo olvidar de su rasgo más característico y lo que hoy les convierte en una fuente de riqueza , sus colmillos, más grandes que los de los elefantes actuales y también mucho más curvados, con unas dimensiones medias que eran de 2 metros de longitud y unos cincuenta kilos de peso , que no dejaban nunca de crecer hasta su muerte. 


Aspecto  de un mamut lanudo y un resumen de sus características principales , donde sobresalían sus enormes colmillos que no dejaban de crecer a lo largo de toda su vida, llegando a superar los tres metros de longitud. Son utilizados para determinar la edad del individuo ya que al igual que los troncos de los árboles el paso de los años quedan registrado en sus anillos similares a los anillos del tronco de los árboles. Necesitaban comer una media de 200 kilos diarios de vegeteales para sostenerse. Sería el anatomista y naturalista inglés Joshua Brookes(1761-1833)    el primero en darle nombre como una especie diferente al elefante , bautizándolo con el nombre científico de Mammuthus Primigenius y que conocemos más como mamut  lanudo (Imagen procedente de http://www.mundohistoria.org  

Los colmillos más grandes encontrados hasta ahora  fueron hallados en Illinois en el año 2005 y tenían unas dimensiones de 3,3 metros de longitud. Además, disponían de una trompa al igual que los elefantes africanos y asiáticos de nuestros días , siendo más grande la trompa de los machos que la de las hembras. En lo que se refiere a su comportamiento se cree que no debería diferir mucho a lo de los elefantes actuales, viviendo en grupos de hembras con sus crías liderados por una hembra que ejercía de matriarca, mientras los machos adultos se apartaban del grupo para vivir en soledad una vez que alcanzaban la madurez sexual . En nuestro caso nos vamos a centrar en el más conocido de todos ya que sus restos son también los mejor conservados, el Mamut Lanudo o Mamut de la Tundra, cuyo nombre científico es Mammuthus Primigenius , y que es la imagen del Mamut que todos tenemos en nuestra imaginación y que se corresponde con la realidad  ya que se han encontrado sus cuerpos conservados incluso con el pelo gracias a las bajas temperaturas de los hábitats que ocupaban antes de su definitiva extinción. Se les llama lanudos por la gruesa capa de pelo que les cubría, que podía superar los noventa centímetros de longitud y bajo la cual se halla una gruesa capa de grasa de hasta diez centímetros de grosor que les protegía de las bajas temperaturas de la edad del hielo. Sus dimensiones eran bastante parecidas a las de un elefante actual, alrededor de los 3,40 metros de altura máxima , colmillos que tenían una longitud media de dos metros y medio  y unos cuarenta y cinco kilos de peso y otra de sus características que conocemos gracias a las pinturas rupestres de nuestros antepasados, era una joroba de grasa detrás de la cabeza 


Mapa con la extensión máxima del hielo en Europa durante la Glaciación de Würms  que se prolongaría desde  hace 110.000 años hasta hace tan  sólo 10.000 años , la época de apogeo de los mamuts lanudos y que también permitió la expansión de nuestros antepasados homo sapiens ya que el incremento del hielo hizo que muchos territorios que hoy se encuentran separados por las aguas entonces quedaran unidos por el hielo como el continente asiático y el americano que quedaron unidos a través del Estrecho de Bering que entonces se hallaba congelado y lo mismo sucedió con Japón y Corea o Nueva Guinea, Australia, Filipinas e Indonesia (Imagen procedente de http://lasxtribus.wordpress.com )

Sabemos que la mayoría de los mamuts se extinguieron coincidiendo con el final de la última edad de hielo hace 10.000 años, aunque no fue una extinción inmediata y simultánea, sino que hubo poblaciones que sobrevivieron aisladas como una que sobrevivió hasta hace 6000 años en las islas Aleutianas en Alaska, o los mamuts pigmeos hallados en la isla de Wrangel , situada a ciento cuarenta kilómetros de la costa Siberiana, en el Ártico, que habrían sobrevivido hasta una fecha tan tardía como el 2000 a. C. ¿Por qué se extinguieron? Esa es una pregunta para la que la ciencia todavía no tiene una respuesta o  tal vez debería decir que tiene varias respuestas sin que sepamos cual es la correcta o si pudiera ser la unión de todas ellas la desencadenante de su extinción. Una de ellas sería el cambio del clima con el final de la Edad del Hielo hace 10.000 años y el inicio de un periodo más cálido que habría afectado a unos animales perfectamente adaptados para el frío. El aumento de temperaturas  fue de unos 6ºC  en el periodo que va desde hace 13.000 años hasta hace 8000 años lo que afectó tanto a la fauna como a la vegetación . Al retroceder el hielo aumentó la cantidad de alimentos, pero favoreció el crecimiento de los árboles en detrimento de los arbustos que constituían la base de la dieta de los mamuts lanudos. Así mismo el espeso pelo que recubría sus cuerpos dificultaba su transpiración haciendo que aumentara su temperatura corporal pudiendo causar la muerte de muchos de ellos por hipertermia, es decir, por un aumento de la temperatura corporal por encima de los niveles normales que causa un fallo multiorgánico. Sin embargo, otros animales contemporáneos de los mamuts, como los alces o los bisontes, también adaptados al frío, lograron sobrevivir y además durante la Edad de Hielo hubo periodos de temperaturas más altas que no les afectaron tanto , por lo que los científicos creen que esta hipótesis no sería suficiente para explicar la extinción de estos gigantes de las estepas. 

Otra de las hipótesis es su extinción por la mano del hombre, lo que podríamos considerar una de las primeras extinciones masivas debidas a  la caza, aunque es una teoría que tiene muchos detractores porque se considera que los humanos eran demasiado pocos y sus técnicas de caza demasiado primitivas para provocar esa extinción , aunque no es descartable que nuestros antepasados desarrollaran técnicas de caza más sofisticadas de las que les atribuimos y su éxito supusiera la extinción de los mamuts, aunque no explicaría la razón por la cual otras especies más sencillas de cazar y menos peligrosas sobrevivieron mientras los mamuts  se extinguieron. Tal vez podría haber contribuido a ello su largo periodo de gestación que se estima que era de veintidós meses. Otra de las hipótesis es la de una gran enfermedad que hubiera afectado a los mamuts pero en ninguno de los restos encontrados hasta la fecha se ha hallado rastros de ninguna enfermedad que pudiera causar esta extinción masiva. Justo en el momento en que estoy escribiendo estas líneas , se da a conocer un estudio  de investigadores de la Penn State University que consideran que a la extinción de los mamuts habrían colaborado la participación de los primeros perros domésticos en las partidas de caza y este éxito supondría la extinción de los mamuts.  Es muy probable que la respuesta definitiva sea la suma de todos estos factores, el cambio del clima , la presión  ejercida por la caza del hombre y el debilitamiento de la salud de los mamuts por la mala alimentación lo que podría haber favorecido la aparición de enfermedades epidémicas . Fuera como fuese,  lo cierto es que hace cuatro mil años habrían desaparecido los últimos ejemplares de mamuts.

DOCUMENTAL "PARQUE PREHISTÓRICO , LOS MAMUTS"

Es  un documental del Canal Odisea donde nos llevan hasta un Parque Prehistórico donde encontramos dinosaurios y también mamuts , conviviendo con ellos y estudiando sus costumbres y averiguando las causas de que estuvieran desapareciendo . Un documental interesante y divertido. 





Pero su desaparición  no fue el final de su uso por el hombre. Se sabe que en el siglo IX mercaderes árabes comerciaban con colmillos de mamuts procedentes de cuerpos conservados bajo el suelo congelado de la tundra siberiana en regiones como Yakutia de la que ya os hablaba al inicio de este artículo.  Y durante el gobierno del zar de Rusia  Iván IV el Terrible(1530-1584)  el marfil de los colmillos de mamut hallados en Siberia  era la principal exportación de Rusia por delante incluso de las pieles. Eran muchos los aventureros que desafiaban las severas condiciones climáticas siberianas para hallar cementerios  de estos gigantes para hacerse con su botín de marfil. Sin embargo, nadie sabía a que tipo de animal pertenecían aquellos colmillos de extraordinarias dimensiones. Fue en 1728 cuando el médico y botánico irlandés Hans Sloane (1660-1753), que entre sus muchos méritos científicos se encuentra haber introducido el cacao en Inglaterra a su regreso de un viaje a Jamaica y la invención del chocolate con leche , al emplear la leche para suavizar el sabor amargo del cacao y hacerlo más digerible, analizó dientes y colmillos de estos animales y llegó a la conclusión de que procedían de algún tipo de elefante que podría haberse extinguido como consecuencia del cambio de clima o del Diluvio Universal. Habría que esperar al naturalista francés Georges Cuvier (1769-1832) , uno de los grandes impulsores de la paleontología, la ciencia que estudia el pasado basándose en la investigación sobre los fósiles. Era partidario de una teoría sobre la formación de la Tierra denominada catastrofismo, que  consideraba que la Tierra había nacido de repente como consecuencia de una gran catástrofe y que los cambios de nuestro planeta se debían no a una evolución sino a cambios violentos y catastróficos. Al analizar los huesos Cuvier llegó a la conclusión que pertenecían a una especie diferente a los elefantes  y en 1806 se descubría el primer cuerpo íntegro de aquel animal que ya era llamado Mamut de Adams por su descubridor, Michael Adams, que se conservaría en el Museo Natural de San Petersburgo.  Hasta aquí la historia natural de los mamuts, pero la auténtica protagonista de esta historia es  el marfil de sus colmillos que iba a despertar una auténtica fiebre del "oro blanco" , como veremos mañana en la segunda parte de esta historia.

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