jueves, 27 de diciembre de 2012

UNA HISTORIA DE LA ANTÁRTIDA, LA EXPLORACIÓN DE TERRA AUSTRALIS INCOGNITA (PRIMERA PARTE)


El sexto continente, Terra Australis Incognita, el continente blanco  o simplemente la Antártida , catorce millones de kilómetros cuadrados de superficie , el continente más elevado de la Tierra con una media de mas de 2000 metros de altura sobre el nivel del mar, cubierto por una capa de hielo que en su punto más ancho llega a tener 4776 metros de espesor, barrido por vientos que pueden llegar a superar los trescientos kilómetros por hora, con temperaturas medias en invierno de más de cincuenta grados bajo cero y que ostenta la temperatura más baja registrada en la Tierra hasta la fecha, los -89,2 grados centígrados bajo cero el 23 de julio de 1983 en las proximidades de la estación rusa Vostok, que es a pesar de todo ello el continente más seco del planeta, pues sus precipitaciones en forma de nieve no supera los diez gramos anuales por centímetro cuadrado según explica el escritor español Javier Jayme (1950) en su obra "Pioneros de lo imposible" a la que haré referencia a lo largo de este relato. Frío, noches eternas, vientos huracanados pero también paisajes de asombrosa belleza y la reserva del 80% del agua dulce de nuestro planeta, objeto de deseo no sólo de los científicos instalados en su superficie en decenas de bases sino también de los intereses económicos de las grandes potencias y termómetro del cambio climático que afecta a nuestro planeta.


Cuando hablamos del descubrimiento de un continente solemos olvidar que ya había gente antes en él, que es un descubrimiento sólo para una parte de la humanidad porque otra parte ya estaba habitando en él y por eso muchos dicen que habría que hablar más de un encuentro que de un descubrimiento, pero esta reflexión no es válida para la Antártida, porque nadie había allí cuando los primeros hombres divisaron sus costas heladas y como escribe Javier Jayme "quienes lo pisaron y comenzaron a penetrarlo podían enorgullecerse, ahora con razón y justicia, de que eran los primeros de la especie humana en hacerlo." Como casi todas las grandes obras humanas, la exploración del sexto continente no fue realizada por una sola persona, sino que fue y aún hoy es la suma de los esfuerzos , sacrificios y en ocasiones del heroísmo de hombres que persiguen más que la gloria , el triunfo o la riqueza, buscan la aventura en el sentido que le daba el escritor Joseph Conrad "Creí que era una aventura y en realidad era la vida", si, la aventura como la forma más intensa de vivir, de sentirnos vivos aunque paradójicamente podamos poner nuestra existencia en peligro o, tal vez, precisamente por ello. Aunque ya me habéis acompañado a la Antártida en el Mentidero cuando conocimos la increíble odisea del explorador irlandés Ernst Henry Shackleton(1974-1922), os invito a que me acompañéis de nuevo para conocer el resto de la historia de su conquista y también a los problemas a los que hoy se enfrenta y la importancia vital que tiene su conservación para todos nosotros.




Mapa de la Antártida. Los mapas siempre son imprescindibles para entender la historia pero más aún con un continente que nos es tan desconocido como la Antártida. Para que podáis ubicar mejor su posición, en la parte superior derecha podéis ver una lengua de tierra que sobresale como una antena de la forma casi circular de la Antártida. Es la Península Antártica y es la parte más cercana del continente blanco a otro continente ya que se encuenta a sólo mil kilómetros del Cabo de Hornos, el punto más meridional del continente americano y de la que le separa el Paso de Drake. De África le separan 3800 kilómetros y de Australia más de 3100 kilómetros .  Con un diámetro de casi 4500 kilómetros , la superficie terrestre de la Antártida es de 14 millones de kilómetros cuadrados pero la extensión de la capa helada que la cubre, llamada Inlandsis, palabra de origen danés que significa "Hielo Interior", supera con mucho a la superficie terrestre y la amplia hasta entre los veintidós millones y los treinta millones de kilómetros cuadrados. Vemos en el mapa las grandes barreras de hielo cascos de hielo de Roos, Filchner-Ronne y Larsen. Para que os hagáis una idea de sus dimensiones, la Barrera de hielo de Ross tiene 487.000 kilómetros cuadrados de superficie, lo que la hace casi tan grande como España, con sus 504.000 kilómetros cuadrados de superficie. Como veis , esta rodeada por los Océanos Índico, Atlántico y Pacífico , aunque sus costas y hasta los 60º de latitud estarían bañadas por el Océano Glacial Antártico, aunque no todos los geógrafos están de acuerdo en dar este nombre a esa masa de agua que tiene unos límites difíciles de definir . Sus temperaturas oscilan entre los 10ºC y los -2ºC bajo cero y son aguas profundas, entre los 4000 y los 5000 metros de profundidad que alcanza su punto más profundo en la fosa de las islas Sandwich del Sur con un abismo de 7235 metros (Imagen procedente de http://www.atlasescolar.com.ar ) 



Aunque ya lo vimos entonces recordemos algunos datos sobre la Antártida, el primero de todos el origen de su nombre que nace como oposición a otro nombre, el Ártico, con el que conocemos al Polo Norte. Ártico es una palabra de origen griego, Artikos, que a su vez deriva de Artkos, que significaba Oso, pues hacía referencia a la constelación de la Osa Menor, formada por siete estrellas  que forman el célebre Carro de la Osa Menor ya que las siete estrellas dibujan una especie de carro o también de cazo  , visible sólo en el hemisferio norte y cuya estrella más brillante es la Estrella Polar , conocida desde la Antigüedad, a la que los chinos llamaban Tien Hwang Ta ti, "el Gran Gobernante Imperial del Cielo" y los griegos "Cynosura", que tiene un nombre mucho menos poético pero más descriptivo de su  posición en el extremo de la constelación, "la cola del perro". Los navegantes la utilizaban como referencia cuando navegaban para fijar el norte. Y  el nombre con el que sería conocido el lado opuesto del Polo Norte, el Polo Sur, la Antártida, procedería de otra palabra griega que hace referencia a esta oposición geográfica del Polo Sur con respecto al  Polo Norte, ya que procede de "Antarktikos"  que significa "Opuesto a la Osa". Si miramos un mapa , el continente Antártico tiene una forma casi circular , rodeado por  el Océano Glacial Antártico que a su vez se divide en mares más pequeños, entre los que destacan el Mar de Weddell y el Mar de Ross de los que hablaré más adelante.




Constelación de la Osa Menor , que tiene la forma de un carro al que le faltan los caballos que tiren de él o también la de un cazo. En el extremo del carro o del mango del cazo se encuentra la más brillante de sus estrellas, Polaris o Estrella Polar, que señala el Polo Norte geográfico y sería utilizada por los navegantes para establecer el rumbo. Sólo es visible en el hemisferio norte y no en el sur, donde se encuentra la Antártida , de ahí su nombre , "Antarktikos" que significa "Opuesto a la osa" ya que se halla en el hemisferio opuesto (Imagen procedente de http://spwinxclub.minx.nu



Como ya hemos visto tiene una extensión de unos catorce millones de kilómetros cuadrados de los que  entre 280.000 y 300.000 kilómetros cuadrados quedan libres de hielo durante el verano austral durante los meses de diciembre y marzo, pero puede alcanzar hasta un máximo de unos entre veinte y treinta millones de kilómetros cuadrados si le sumamos la capa de hielo que se forma en invierno. Al conjunto de hielo que cubre la superficie terrestre de la Antártida y que en invierno también se extiende al mar se le denomina Inlandsis y tiene un espesor medio que supera los dos mil metros , por lo que sólo las grandes montañas emergen sobre esta capa de hielos . A su vez el continente está dividida en dos mitades, la Antártida Occidental y la Antártida Oriental separadas por los Montes Transantárticos . La Antártida Occidental contiene la Península Antártica que es la extensión de tierra que se encuentra más próxima de otro continente, en este caso de América, de la que apenas le separan mil kilómetros. ¿Cuando nació la Antártida? Tenemos que remontarnos muchos millones de años en el pasado, cuando casi todas las tierras emergidas se agrupaban en un único gran continente al que hoy llamamos Pangea. Los movimientos de las placas tectónicas habían juntado a estas tierras en un único supercontinente  hace unos trescientos millones de años, pero estos mismos movimientos comenzaron a separarlos cien millones de años después, fragmentándose en dos grandes masas de tierra, Gondwana y Laurasia, separadas por un mar interior, el Mar de Tetys.






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Creo que en este gráfico , aunque está en inglés, podéis apreciar la evolución de la formación de los continentes actuales como consecuencia de la deriva continental producida por los movimientos de las placas tectónicas . Hace trescientos millones de años todas las tierras emergidas formaban un único supercontinente, Pangea. Pero hace 250 millones de años comenzaban una nueva era geológica en nuestro planeta , el Mesozoico, que podríamos bautizar como la era de los dinosaurios porque es cuando estos enormes animales dominaron la Tierra. Dividida en tres periodos, el Triásico que abarca desde hace 250 millones de años hasta hacer 199 millones de años, el Jurásico de los 199 millones de años hasta los 145 millones de años y por último el Cretácico desde los 145 millones de años hasta los 65 millones de años , cuando se produce la extinción de los dinosaurios y el inicio de una nueva era , la Cenozoica, en la que ahora nos encontramos. Durante el Triásico comenzó la división de Pangea en dos grandes continentes, Gondwana y Laurasia y estos a su vez continuaron dividiéndose  y desplazándose hasta que ya en nuestra era Cenozoica quedaron tal y como ahora los conocemos, aunque el movimiento sigue pero demasiado lento para que en nuestras cortas vidas podamos apreciarlo. (Imagen procedente de www.monografias.com)




De Laurasia con el tiempo se producirían nuevos cambios que darían origen a las actuales Europa, Asia y América del Norte, mientras que Gondwana evolucionaría para dar forma a América del Sur, África, el subcontinente Indio , Australia y unida a ella nuestra protagonista hoy, la Antártida. Por fin, hace unos ochenta millones de años la Antártida y Australia también se separaron y hoy se encuentran a 3135 kilómetros de distancia. Su montaña más alta es el Monte Vinson, de 4892 metros de altura situado en los Montes Ellworth descubiertos en 1935, aunque el Monte Vinson no fue hallado hasta 1957. Aunque no tan alto como el Vinson pero más conocido es el Monte Erebus, que con sus 3794 metros de altura es el volcán activo más austral del planeta y uno de los pocos que tiene un lago de lava permanente , algo que sólo poseen otros cuatro volcanes en el mundo, el Erta Ale en Etiopía,el Kilauea en Hawaii, el Nyiragongo en la República Democrática del Congo y el Ambrym en Vanuatu.  Por supuesto, no podemos hablar de corrientes fluviales en la superficie de la Antártida ya que las bajas temperaturas lo impiden y el agua sólo se encuentra en forma de hielo, excepto en los días más cálidos del verano austral en el que el deshielo puede originar pequeños arroyos que corren por la superficie, pero si hay agua líquida bajo la capa de hielo, destacando el inmenso lago subglacial Vostok que se encuentra a 3748 metros de profundidad.




Fotografía del Monte Erebus de 3794 metros de altura, situado en la isla de Ross que en el mapa que os he incluido al comienzo del artículo podéis ver en el lado izquierdo del mapa en uno de los extremos del Casco de Hielo de Ross y bañada por las aguas del Mar de Ross. Es el volcán más activo de la Antártida y lleva en actividad desde el año 1972. Su nombre , Erebus, se lo debe a su descubridor, el navegante británico James Clark Ross(1800-1862) , que durante su estancia en la isla de Ross en 1841 le puso el nombre de uno de los dos barcos que componían su expedición, el Erebus y el Terror. El segundo daría su nombre a otro de los volcanes que se encuentran en esta misma isla , aunque el Terror se halla inactivo (Imagen procedente de http://www.blog.singenio.com )



Fue descubierto en 1957 por científicos rusos aunque debido a la profundidad a la que se encontraba su existencia no pudo ser confirmada hasta 1996 . Hoy los investigadores estiman que el lago se formó hace unos veinte millones de años y desde entonces ha permanecido aislado del exterior, por lo que sus aguas serían las más puras del planeta y también las más antiguas . En febrero de 2012 los científicos rusos lograron alcanzar la superficie del Vostok que habían comenzado a perforar en los años setenta, cuando aún no se sabía con certeza si el lago existía y en la actualidad se están analizando las muestras obtenidas para determinar si existe vida en sus aguas que se extienden por una superficie de 250 kilómetros de longitud y cincuenta kilómetros de ancho. Durante el verano austral, en particular en el mes de enero, los días casi duran veinticuatro horas y en el solsticio de verano no llega a ponerse el sol, mientras que en el largo  invierno  antártico el continente aparece sumido en una penumbra que culmina en el solsticio de invierno, cuando no hay amanecer.  Los vientos que recorren su superficie son los más violentos registrados en la Tierra, ostentando el record de 327 kilómetros por hora en julio de 1972. El invierno, que se extiende entre los meses de abril y septiembre tiene una media de temperaturas que supera  los cincuenta grados bajo cero, siendo el mes más frío julio , con sesenta grados bajo cero de media.




Mapa con la situación del Lago Vostok en la Antártida y un esquema con la capa de casi cuatro kilómetros de profundidad que lo cubre y lo ha mantenido aislado del exterior desde que se formara hace unos veinte millones de años . Los científicos esperan hallar en sus aguas, de la que han podido obtener muestras en este mismo año de 2012, , seres extremófilos , nombre que se da a microorganismos que viven en condiciones extremas y que podrían ofrecernos información sobre como podría desarrollarse la vida en otros planetas en ambientes tan extremos como los que se da en las aguas del Vostok (Imagen procedente de http://elblogdelfusil.blogspot.com ) 




En lo que se refiere a la vida en la Antártida, las extremas condiciones que hay en el interior del continente sólo permiten la existencia de plantas como el liquen, el musgo y algas en las zonas costeras, además de dos especies autóctonas, el clavel antártico, en las islas Shetland del Sur y las Orcadas del Sur y el Pasto Antártico , especies que gracias al progresivo calentamiento de la Tierra están extendiéndose en las últimas décadas. En lo que se refiere a la vida animal, sólo hay un animal que resiste pasar el invierno sobre los hielos antárticos, el pingüino emperador ,que son los animales que aguantan unas condiciones más extremas sobre la superficie de la Tierra. Su ciclo reproductivo comienza justo cuando termina el verano y es entonces cuando salen del agua y caminan por parejas durante decenas de kilómetros hacia el interior de la Antártida hasta que encuentran el lugar ideal para poner los huevos.Las hembras , después de la puesta, regresan al mar para alimentarse y recuperarse del parto, mientras que los machos se quedan sobre los huevos incubándolos. ¿Sencillo?La verdad es que no, porque tienen que permanecer de pie durante casi cuatro meses, en pleno invierno antártico, soportando el viento helado y temperaturas de unos 40 grados bajo cero y sólo pueden protegerse formando grandes pelotones, unos pegados a otros, y los que están más al exterior poco a poco van metiéndose hacia el interior y a la inversa, dándose relevos para que todos puedan disfrutar de la protección del interior del grupo de cuando en cuando. En esos cuatro meses no comen nada, tan sólo se hidratan con el hielo hasta que por fin regresan las hembras al final del invierno y ellos pueden ir al mar.





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Ciclo de reproducción de la que es quizás la criatura más emblemática de la Antártida, ya que es la única que osa desafiar los rigores del invierno antártico. Durante el verano austral , entre enero y marzo, se alimentan para reunir fuerzas , ya que al comienzo del largo invierno austral que comienza en abril salen del agua y comienzan una larga marcha que les puede llevar hasta más allá de los 150 kilómetros en el interior desde el borde de la barrera de hielo. Una vez llegado al lugar donde permanecerán en invierno se inicia el apareamiento, donde hay una gran competencia ya que la proporción de hembras es muy superior a la de los machos,alrededor de un 60% de hembras y un 39% de machos .El apareamiento se produce con temperaturas que ya superan los 40 grados bajo cero y fruto de él ponen un único huevo.  Durante los meses de junio y julio,el centro del invierno austral con temperaturas que pueden rozar los sesenta grados bajo cero, las hembras se marchan a la costa para alimentarse mientras los machos se quedan cuidando los huevos y desafiando el frío y los vientos glaciales durante dos meses , formando un gran apelotonamiento para protegerse por turnos de los rigores del frío . Desde el momento en que comienza la marcha desde la costa hasta la eclosión de los huevos los pingüinos machos pueden pasarse hasta 115 días sin ingerir alimento alguno y la pérdida de peso puede ser de más de veinte kilos, pasando de los 38 kilos de peso en su estado normal a tan solo 18 kilos (Imagen procedente de http://commons.wikimedia.org )  




Al margen de los pingüinos emperadores, el otro habitante del interior del continente es un ácaro , pero la fauna principal de la Antártida se encuentra no en la tierra sino en sus aguas, donde  vive el mayor vertebrado que ha existido en nuestro planeta, la  Ballena Azul , que puede alcanzar los treinta metros  de longitud y casi las doscientas toneladas de peso y, curiosamente, también el invertebrado más grande, el calamar gigante . También encontramos focas, leopardos marinos, orcas cachalotes y aves como el albatros, el cormorán o la paloma antártica, pero si hay algo significativo es la reciente presencia de especies como el tiburón o los cangrejos que hasta ahora se mantenían alejados de este territorio por lo extremo de sus temperaturas pero el progresivo calentamiento de sus aguas ha permitido que durante la primera década del siglo XXI se acerquen hasta la costa antártica. Y entre todas las criaturas que habitan las aguas antárticas la más importante de todas ellas es el pequeño Krill, un crustáceo que no sobrepasa los cinco centímetros de longitud y que se encuentra en la base de la pirámide alimenticia de los habitantes de las aguas antárticas. Se cree que es el animal más abundante del planeta y sólo en las aguas que rodean la Antártida habría más de quinientos millones de toneladas, pero cualquier alteración en su número por la presión pesquera o el cambio del clima podría ser desastroso para el resto de especies que se alimentan de ellos, desde las colosales ballenas azules hasta focas y pingüinos.



DOCUMENTAL DE LA BBC "PINGÜINOS DE LA ANTÁRTIDA"

En este documental nos permite conocer a las diferentes especies de pingüinos de la Antártida  además de las características del Continente Blanco y las consecuencias del cambio climático sobre la fauna antártica













Ahora que ya conocemos un poco más sobre la Antártida hora es ya que viajemos al pasado para conocer su relación con el ser humano. Y como suele suceder tenemos que acudir a Grecia para hallar las primeras referencias a la existencia de un continente más al sur de África. Los griegos conocían la existencia de tres continentes, Europa, África y Asia, y el geógrafo, astrónomo y matemático Hiparco de Nicea (hacia 190-120 a.C) propuso la existencia de un cuarto territorio más al sur que uniría los territorios de África y Asia. Dos siglos después otro astrónomo y geógrafo griego Claudio Ptolomeo (hacia 100-170) publicaba hacia el 150 una obra titulada "Geographia" donde se resumía todos los conocimientos geográficos de su tiempo y mantendría su vigencia durante casi toda la Edad Media, y en ella hacía referencia a aquel territorio al sur de África que había aventurado Hiparco y al que Ptolomeo daría el nombre de "Terra Australis Incognita" , la "Desconocida Tierra Austral", un vacío en los mapas que iba a perdurar durante más de un milenio. Hasta 1488, cuando el navegante portugués Bartolomé Dias(1450-1500) doblaba el Cabo de Buena Esperanza , ningún navegante europeo había llegado tan al sur, pero aún habría que esperar unos años más hasta que otra expedición bajo pabellón español y dirigida por otro navegante portugués, Fernando de Magallanes (1480-1521), pasara muy cerca de ella pero sin llegar a sospechar de su existencia durante el viaje en el que se completaría la primera vuelta al mundo entre 1519 y 1521.



Años después, en 1598, zarpaba de las Provincias Unidas, la actual Holanda o Países Bajos , una flota formada por cinco barcos y más de cuatrocientos hombres, financiada por ricos comerciantes holandeses y dirigida por el navegante Jacob Mahu(fecha desconocida -1598). El objetivo de la flota era alcanzar la costa oeste de América del Sur para vender sus mercancías en las tierras dominadas por España  a cambio de la plata de las minas americanas explotadas por los españoles . Mahu murió durante la travesía por el Atlántico antes de alcanzar la costa americana, el 23 de septiembre de 1598,  como consecuencia de las fiebres que habían sufrido después de costear África y que causó la muerte de bastantes tripulantes. Aún así, la expedición siguió su camino y en abril de 1599 lograban llegar al Estrecho de Magallanes. Durante los meses siguientes lucharon con los fuertes vientos que les impedían remontar la costa americana hacia el norte . A finales de 1599 la flota fue dispersada por un fuerte temporal y sería entonces cuando el navegante de una de las naves, Dirck Gerritszoon Pomp (hacia 1544-1608), que ya había alcanzado cierta fama por ser el primer marinero neerlandés en poner sus pies en Japón, habría observado, según sus palabras "Tierras montañosas cubiertas de nieve , como en Noruega", que hoy se cree que podría hacer referencia al archipiélago de las Shetland del Sur, situada entre el Estrecho de Magallanes y la Península Antártica.






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Mapa realizado por el cartógrafo y geógrafo flamenco Abraham Ortelius(1527-1598), uno de los cartógrafos más importantes del siglo XVI , al que se le daba el nombre de "Ptolomeo del siglo XVI"  y autor del Theatrum Orbis Terrarum , considerado el primer atlas moderno publicado en Amberes en mayo de 1570 y al que pertenece el mapa que veis sobre estas líneas .En su parte inferior vemos la gran extensión que se daba a la Terra Australis Incognita que se intuía que existía más al sur de África  y también creían que serían tierras cálidas y fértiles, algo que no sería desmentido hasta el siglo XVIII después del viaje del navegante inglés  James Cook(1728-1779) (Imagen procedente de http://commons.wikimedia.org ) 





Sin embargo, de este hecho sólo tenemos el relato que realizó otro destacado navegante neerlandés de esta época, Jacob Le Maire (1585-1616) y no es citado por ningún otro autor, por lo que no sabemos con certeza si Dirck Gerritz fue el primer hombre en poner sus ojos sobre un territorio de la Antártida. Apenas cuatro años después, en 1603, el navegante español Gabriel de Castilla ( 1577-1620), zarpaba de la ciudad de Valparaiso, en la actual Chile, al frente de tres naves con la misión que le había encomendado el virrey del Perú , Luis de Velasco y Castilla (1539-1617), que además era también su primo, de proteger las costas chilenas de las incursiones corsarias de los neerlandeses. No ha quedado registro documental que nos proporcione información precisa sobre el recorrido exacto de las naves de Gabriel de Castilla, pero si hay una referencia a esta expedición realizada por otro navegante neerlandés,  Laurenz Claesz , que habría formado parte de la anterior expedición de  Jacob Mahu y que ahora navegaba con Castilla y afirmaría años después escribía que "ha navegado bajo el Almirante don Gabriel de Castilla con tres barcos a lo largo de las costas de Chile hacia Valparaíso, y desde allí hacia el estrecho de Magallanes, en el año de 1604; y estuvo en marzo en los 64 grados y allí tuvieron mucha nieve. En el siguiente mes de abril regresaron de nuevo a las costas de Chile".






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Pedro Fernández de Quirós (1565-1614) era un marino y navegante portugués al servicio de la corona española , zarpó en 1603 desde Perú para buscar Terra Australis Incognita y tres años después llegaba a la isla más grande del archipiélago de Vanuatu  situado al este de Australia . Creía que se encontraba en una parte de la Terra Australis, le dio el nombre de Australia del Espíritu Santo y reclamó la soberanía de España sobre todas las tierras de ese nuevo continente.  Quirós regresó a España en 1607 pero nadie creyó el relato de su viaje y durante siete años trató sin éxito de recibir financiación para un nuevo viaje, muriendo en la pobreza en 1614 (Imagen procedente de http://commons.wikimedia.org )




Si la declaración de Claesz es precisa, querría decir que Gabriel de Castilla y sus hombres habrían avistado las islas Shetland del Sur pero una vez más nos faltan pruebas para certificar que fue el primer hombre en contemplar la Antártida. En todo caso , en su honor una de las bases científicas de España en la Antártida lleva hoy su nombre,  base antártica Gabriel de Castilla, situada en la isla Decepción que pertenece al archipiélago de las Shetland del Sur, precisamente el que habría descubierto el navegante español. Fueran Dirck Gerritz o Gabriel de Castilla , o tal vez ninguno de los dos, los primeros en avistar tierras de la Antártida aunque ellos no fueran conscientes de ello, durante el siguiente siglo y medio nadie más navegaría en una latitud tan austral hasta la expedición del navegante inglés James Cook (1728-1779) que zarpó de Inglaterra en julio de 1772  al frente de dos naves,la  Resolution y la Adventure , para confirmar la existencia de la Terra Australis. El 17 de enero de 1773 la expedición de Cook llegaría hasta los 71º de latitud, lo que les convertía en los primeros en cruzar oficialmente el Círculo Polar Antártico, que se encuentra los 66º de latitud, y circunnavegó el continente antártico aunque sin llegar a desembarcar en él, al tiempo que descubría islas como las Georgias del Sur y las Sandwich del Sur , hoy motivo de disputa entre Argentina e Inglaterra. James Cook observó la barrera de hielo que rodeaba la Antártida y predijo que más allá de aquella barrera tenía que encontrarse la que hasta entonces se había llamado Terra Australis Incognita.





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Mapa con la ruta del segundo viaje realizado por el navegante británico James Cook realizado entre 1772 y 1775 enviado por la Royal Society con la misión de descubrir la Terra Australis Incognita. un viaje en el que daría la vuelta al mundo, descubriendo las Georgias del Sur y las Sandwich del Sur . Estuvo muy cerca de ser el primero en poner su pie en la Antártida pero dio media vuelta ante la barrera de hielo que podía ver en el horizonte, aunque intuyó que detrás de ella se encontraba el continente y que este estaba lejos de ser una tierra cálida como hasta entonces se creía. Después de llevar estas noticias a su regreso a Inglaterra decayó el interés por aquel continente que ahora se consideraba helado y estéril, sin ningún interés comercial, aunque poco después no iban a pensar lo mismo los cazadores de ballenas y focas que durante las primeras décadas del siglo XIX iban a diezmar sus poblaciones hasta llevarlas al borde de la extinción en muchas islas antárticas (Imagen procedente de http://commons.wikimedia.org )




Pero la descripción que hizo de lo que había visto causó que se perdiera el interés por mandar nuevas expediciones, ya que aquellas eran tierras inhóspitas y sin valor económico, por lo que de nuevo habría que esperar varias décadas hasta que la casualidad llevó al capitán inglés William Smith(1775-fecha desconocida) , que gobernaba el navío mercante "Williams", y cuando se dirigía hacia el puerto chileno de Valparaíso avistó la actual isla Livingston, una de las islas que forman parte de las Shetland del Sur, el 19 de febrero de 1819. Aunque su relato fue puesto en entredicho, apenas unos meses después se organizó una nueva expedición en la que también participó William Smith pero bao el mando del capitán de la Marina Real Británica, Edward Bransfield (1785-1852)  y en esta ocasión si desembarcaron en la isla más grande del archipiélago el 30 de enero de 1820 , a la que bautizó con el nombre de isla King George (Rey Jorge) en honor del que era rey de Inglaterra Jorge III (1738-1820) que había muerto un día antes pero eso era algo que Bransfield y sus compañeros no podían saber  ,  y al archipiélago le llamó Shetland del Sur, por las islas Shetland que se encuentran al norte de Gran Bretaña. La Antártida había sido oficialmente descubierta. Aunque nunca sabremos si Bransfield y sus hombres fueron los primeros en poner sus pies sobre territorio antártico o lo fueron cualquiera de los muchos cazadores de focas y balleneros que navegaban por aquellas aguas  pero que nunca habría registrado sus movimientos, ya que les interesaba mantener el secreto de los caladeros y lugares de caza para que no acudieran otros capitanes . 





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Mapa de las islas Shetland del Sur, donde por primera vez el  hombre puso el pie en territorio de la Antártida , el 30 de enero de 1820 en la isla del Rey Jorge, la más grande del archipiélago, en una expedición donde viajaba William Smith, que había sido el primero en avistar una de las islas, isla Livingston. Se cree que antes del viaje de Smith, el buque español San Telmo naufragó en estas aguas con 644 tripulantes aunque no pudo certificarse su naufragio y se dio por desaparecido. Años después, el navegante británico James Weddell hallaría los restos de un naufragio que coincidían con las características del barco español describiendo con estas palabras su hallazgo "varias piezas de un naufragio fueron halladas en las islas del Oeste, en apariencia pertenecientes a un buque de 76 cañones, probablemente los restos de un buque de guerra español perdido cuando hacía el pasaje hacia Lima" Tal vez fueron ellos los primeros en poner sus pies sobre aquellas tierras heladas pero nunca lo sabremos (Imagen procedente de http://commons.wikimedia.org )



Uno de los hombres que acudió al reclamo del descubrimiento de las islas Shetland del Sur y de las noticias sobre las grandes cantidades de focas y lobos marinos que allí se encontraban fue James Weddell(1787-1834), un capitán de la marina mercante inglesa dueño de su propio barco, el "Jane".  Junto a dos socios organizaron una primera expedición hacia las Shetland del Sur pero tuvieron tanto éxito en la captura de focas que antes de llegar allí ya habían llenado las bodegas y tuvieron que regresar. Con el dinero obtenido pudieron organizar una segunda expedición con un barco más grande sólo para descubrir al llegar a las Shetland que en apenas dos años la población de focas y leones marinos había sido diezmada y estaba prácticamente extinguida. Como veis, la inclinación del ser humano por arrasar los ecosistemas no es cosa de nuestra época. Weddell se vio obligado a navegar más al sur y llegó hasta las islas Orcadas, que habían sido descubiertas apenas unos días antes , en noviembre de 1821, y allí realizaron la caza de focas. Un año después, en 1822, Weddell, emprendería una tercera expedición a la región, se dirige a las Orcadas pero al igual que había pasado con las Shetland, la población de focas estaba casi extinguidas y una vez más emprendieron rumbo al sur . En el transcurso de la navegación, el 17 de febrero de 1823 llegaron hasta los 73º de latitud , superando marca de James Cook e internándose en un entrante que lleva en su honor el nombre de Mar de Weddell.Si hubiera seguido un poco más al sur habría llegado a la costa Antártica en menos de dos días, pero decidió dar media vuelta creyendo que el mar seguía hasta el Polo Sur.



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Fotografía de la Barrera de Hielo de Ross , que tiene una superficie de 487.000 kilómetros cuadrados y una longitud de unos ochocientos kilómetros que se eleva como si fuera una muralla sobre el mar con alturas de entre 15 y 50 metros , aunque por debajo del mar su espesor puede llegar hasta varios cientos de metros de profundidad.Fue descubierta por el navegante británico James Ross el 11 de enero de 1841 que dijo al ver aquella muralla de hielo que le impedía el paso "Bueno, esto no nos da tantas posibilidades de atravesar esta barrera como si fueran los acantilados de " Aunque trató de hallar un paso hacia el interior no lo encontró . Setenta años más tarde sobre la Barrera de Hielo de Ross se produciría la carrera por la conquista del Polo Sur entre Robert Falcon Scott(1868-1912) y Roald Amundsen(1872-1928) como veremos mañana (Imagen procedente de www.mobypicture.com )


Nadie volvería a aquellas aguas hasta el siglo XX,  pues las siguientes expediciones se acercarían a la Antártida por otros lados . Años después, en enero 1840, el navegante y explorador francés Jules Sébastien César Dumont d'Urville (1790-1842)  desembarco en una isla frente a la costa de la Antártida y tomaron posesión de ella en nombre de Francia y llamaron a la tierra que había frente  a la isla como Tierra de Adelia, en honor de la esposa de d´Urville . Durante este viaje coincidió con otro navegante, el norteamericano Charles Wilkes(1798-1977)  que recorrería casi dos mil kilómetros de la costa de la Antártida y daría su nombre a una gran extensión del continente que hoy conocemos como Tierra de Wilkes . También se encontraba en esta época una tercera expedición junto con la norteamericana de Wilkes y la francesa de d´Urville, esta bajo el mando del explorador , botánico y oficial de la Armada Real, James Clark Ross(1800-1862) , que había zarpado en 1839 y que después de cartografiar gran parte del continente antártico, en 1841 descubría los grandes volcanes Monte Erebus, del que ya os hablé antes, y el Monte Terror de 3794 metros, ambos en una isla de más de dos mil kilómetros cuadrados de superficie a la que puso el nombre de Ross y los nombres de los volcanes correspondían a los nombres de los dos barcos que componían la expedición, el Erebus y el Terror y a la tierra que se hallaba frente a la isla la puso el nombre de Tierra Victoria en nombre de la reina de Inglaterra, Victoria I (1819-1901). Ya estaba todo preparado para empezar la verdadera conquista del Polo Sur , pero para ello habría que esperar al comienzo del siglo XX en el que también se decidiría el futuro de la Antártida, pero eso lo veremos mañana en la segunda parte de este relato. 


Enlace con la segunda parte de  Una historia de la Antártida, la exploración de Terra Australis Incógnita 
http://chrismielost.blogspot.com.es/2012/12/una-historia-de-la-antartida-la_29.html


Enlace con la tercera parte de  Una historia de la Antártida, la exploración de Terra Australis Incógnita
http://chrismielost.blogspot.com.es/2012/12/una-historia-de-la-antartida-la_31.html




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4 comentarios:

gabriela dijo...

"Con un radio de casi 4.500 km de diámetro".....Esto es una sorpresa para mi...y no entiendo.No tengo la certeza de si son 4500 km o 9000 ....

christian mielost dijo...

Muchas gracias por tu comentario Gabriela!!. Escribí este artículo hace ya tres años y al entrar a responder tu mensaje y revisar el dato que me comentas me he dado cuenta que estaba mal expresado. En efecto, son 4500 kilómetros de diámetro, no de radio, pues sino sería, como bien dices, 9000 kilómetros. Así que el dato correcto son 4500 kilómetros de diámetro y no de radio, aunque no es una medida exacta ya que la Antártida no es una circunferencia perfecta y además depende de la extensión de la capa de hielo que la rodea. Una vez más muchas gracias por tu mensaje porque me ha ayudado a corregir este punto
Un abrazo desde Madrid!!

Carolina dijo...

Excelente artículo, Christian! Estoy comenzando a investigar sobre la Antártida, particularmente sobre los efectos psicológicos del aislamiento en en condiciones extremas sobre los habitantes de las bases antárticas, me gustaría saber si conoces y me podés recomendar crónicas, artículos o cualquier material sobre ese tema. Muchas gracias!

christian mielost dijo...

Muchas gracias Carolina por el mensaje!! Gracias a que me has escrito he entrado de nuevo en el artículo y he renovado dos fotografías que habían desaparecido y te he puesto al final de ésta primera parte los enlaces con los dos artículos que lo completan porque no estaban y no sé si habrás podido entrar en ellos.

También escribí sobre la aventura de la Antártida de Ernst Shackleton, que por dos veces se quedó atrapado en los hielos antárticos junto a su nave y sus hombres.El enlace del artículo es éste:
http://chrismielost.blogspot.com.es/2011/05/ernest-shackleton-el-exito-es-la.html

Además, si lo puedes conseguir creo que te resultaría muy interesante el libro que el propio Shackleto escribió sobre sus aventuras en la Antártida, titulado simplemente "Sur" aunque a veces lleva otros subtítulo como "Sur: relato de la expedición del Endurante"

Pienso que te puede resultar interesante en el aspecto que mencionas , la presión psicológica que tuvieron que soportar al permanecer más de un año aislados en el hielo. Sobre el mismo tema de la aventura de Shackleton es recomendable "La prisión blanca" de Alfred Lansing

Otro clásico que a lo mejor te puede interesar es "El peor viaje del mundo" escrito por, Apsley Cherry-Garrard. uno de los supervivientes de la célebre expedición del capitán Scott a la Antártida y que es considerado una de las mejores obras sobre la exploración de la Antártida. Había un buen documental de la BBC con el mismo título pero no lo he encontrado.

Aunque no es sobre la Antártida sino sobre el Ártico , tal vez te pueda interesar un libro que es parte un relato de viajes y parte un recorrido por la exploración del Polo Norte que está muy bien y se titula "En mares salvajes" del escritor español Javier Rerverte .

Sobre las bases científicas en la Antártida he leído artículos en revistas como GEO o National Geographic, pero hace tiempo y no recuerdo en que números de estas revistas salían. En Youtube he buscado algún documental sobre las bases científicas en la Antártida . España tiene la base Gabriel y Castilla pero aunque he visto reportajes sobre ella de momento no he encontrado ninguno. Si de la base argentina Marambio aunque no se si te será muy útil . Por si acaso te dejo uno de los enlaces : https://www.youtube.com/watch?v=oABxFS3KJ5E

Si encuentro más cosas te lo digo y si necesitas más información te dejo también mi correo electrónico que es chrismielost@telefonica.net o tienes la página de Facebook del Mentidero que también te dejo el enlace al final del artículo de la Antártida.

Muchas gracias de nuevo y espero que te haya sido de alguna ayuda. Un abrazo desde Madrid!!

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