sábado, 11 de agosto de 2012

MARTE, EL PORTADOR DE LA GUERRA (SEGUNDA PARTE)

En la primera parte de esta historia conocimos brevemente la forma en que se halla estructurado nuestro Universo al que comparaba ayer con una de esas muñecas rusas llamadas Matruskas donde cada muñeca contiene otra de menor tamaño y así  pasábamos de los Complejos de Supercúmulos a los Supercúmulos, de los supercúmulos a los Grupos Locales de galaxias, de estos a las galaxias individuales y dentro de ellas los sistemas planetarios como el Sistema Solar donde se encuentra nuestro hogar, la Tierra. Y en ese punto terminaba el relato para retomarlo hoy con el protagonista del título de este artículo y de la mayoría de informaciones sobre la ciencia de esta semana y probablemente en los meses venideros, ahora que por fin se halla sobre su superficie el Rover Curiosity que ya ha comenzado a enviar las primeras fotografías. Marte , ese planeta que observamos con una tonalidad rojiza desde la Tierra y que desde la antigüedad atrajo la atención de los que entonces se llamaban astrólogos. Y cuando el hombre no disponía de medios técnicos como en la actualidad para investigar y explicar lo que observaba recurría al mito, eso que el escritor italiano Italo Calvino definía como "La parte oculta de cada historia, la parte sepultada, la región que todavía está sin explorar porque todavía no hay palabras que nos permitan llegar allí." Palabras si había pero ninguna forma de alcanzar aquellos distantes puntos luminosos que parecían colgar del firmamento.
Estatua de Ares en la Villa Adriana en Tívoli , a las afueras de Roma, construida por orden del emperador Adriano (76-138), un emperador que amaba la cultura griega y prefería la versión griega del dios de la guerra ,Ares, que la versión romana, Marte. Ares no sólo era el dios de la guerra sino también responsable del sufrimiento y el dolor en las batallas  e incluso de plagas y epidemias. Entre los griegos era un dios temido y según la mitología incluso los dioses le odiaban . Entre los romanos Marte ya existía antes de entrar en contacto con la cultura griega, pues era un dios procedente de la mitología etrusca, adorado como un dios de la agricultura, la fertilidad y el ganado aunque luego se convertiría en el dios de la guerra adaptando así al Ares de la mitología griega aunque sin unas connotaciones tan negativas. A las afueras de Roma, más allá del Pomerium, la frontera sagrada de Roma , se encontraba el Campo de Marte donde se recibía a los embajadores extranjeros, se levantaban los templos de las deidades extranjeras , se votaba en los comicios y donde se entrenaban soldados y atletas. Además de al cuarto planeta de nuestro Sistema Solar, el dios Marte también prestaría su nombre al Martes, en latín "Martis dies" o "Día de Marte" y al mes de Marzo , "Martius" en latín que significaba "Mes de Marte". Sin duda el color rojo del planeta visto desde la Tierra, un rojo que recordaba a la sangre, fue la causa de que recibiera el nombre del temido dios de la guerra (imagen procedente de http://commons.wikimedia.org )

Y entonces surge el mito para dar nombre a aquel planeta cuyo color rojo debía recordar la sangre que se derrama en el combate. Entre los griegos el dios de la griega recibía el nombre de Ares, hijo de Zeus y su esposa Hera, un dios que era odiado incluso por sus propios padres por su espíritu salvaje , violento y sanguinario a quién los griegos no se atrevían a invocar pues Ares no era fiel a nadie más que a sí mismo y tanto podía ayudar a  un bando como a otro. Disponía de una cuádriga de la que tiraban cuatro caballos inmortales que respiraban fuego e iban sujetos por bridas de oro mientras el dios iba siempre protegido por una armadura de bronce, la lanza y su casco culminado con una cresta . Fue protagonista de uno de los adulterios más celebres del Olimpo al compartir lecho con Afrodita, diosa del amor, esposa de Hefesto y ser descubierto por Helios  que le desveló el engaño a Hefesto que capturó a los amantes  y los llevó ante el resto de dioses para que contemplaran la infamia de Ares, pero el hermano de la diosa del amor, Apolo, dijo que merecía la pena pasar aquel bochorno a cambio de una noche de amor con la bella Afrodita. Ares tendría con Afrodita a dos hijos, Deimos que encarna al miedo y Fobos al terror y con ellos va acompañado a los campos de batalla para  sembrar el dolor y la violencia. Hoy los dos satélites de Marte, descubiertos en 1877 por el astrónomo norteamericano Asaph Hall(1829-1907), llevan los nombres de Deimos y Fobos

Deimos y Fobos, los dos satélites de Marte descubiertos en 1877 por el astrónomo norteamericano Asap Hall. En la mitología griega eran los hijos de Ares y Afrodita y ambos acompañaban a su padre al campo de batalla. Deimos, Fuga en la mitología roman,  personificaba al terror mientras que su hermano Fobos, Timor en la mitología romana,  simbolizaba el pánico. Asap Hall eligio sus nombres para bautizar a estos dos satélites de Marte, un nombre apropiado pues además de sus hijos eran sus compañeros en el campo de batalla. Fobos, el mayor de los dos como podéis ver en la fotografía, tiene 22 kilómetros de longitud , siempre presenta la misma cara a Marte y su órbita está gradualmente aproximándose a Marte hallándose apenas a seis mil kilómetros de la superficie marciana, por lo que es el satélite más próximo a un planeta de todos los conocidos en el Sistema Solar y su destino será ser absorbido por Marte  o desintegrarse por la fuerza de gravedad marciana y formar un anillo de roca y polvo alrededor del planeta. En cuanto a Deimos, el más pequeño de los dos con sus 12 kilómetros de diámetro , se cree que es un asteroide capturado por la gravedad de Marte y se encuentra en una órbita más alejada de Marte que la de Fobos. Curiosamente, mucho antes de su descubrimiento fueron mencionados por dos autores que no eran astrónomos, el escritor irlandés Jonathan Swift(1667-1745) en su celebre obra " Los viajes de Gulliver" donde leemos "Asimismo han descubierto dos estrellas menores o satélites que giran alrededor de Marte, de las cuales la interior dista del centro del planeta primario exactamente tres diámetros de éste, y la exterior, cinco" mientras que el filósofo francés  François Marie Arouet,conocido como Voltaire (1696-1778) escribió en 1752 un cuento filosófico titulado "Micromegas", considerado una de las primeras obras de ciencia ficción de la literatura mundial y donde podemos leer "A salir de Júpiter atravesaron un espacio de cerca de cien millones de leguas, y costearon el planeta Marte, el cual, como todos saben es cinco veces más pequeño que nuestro glóbulo, y vieron dos lunas que sirven a este planeta y no han podido descubrir nuestros astrónomos" En honor de los dos escritores que se adelantaron con la imaginación a los descubrimientos astronómicos  dos cráteres de Deimos  llevan los nombre de "Voltaire" y "Swift"(imagen procedente de http://www.astroyciencia.com )

La religión romana adaptó los mitos y dioses de los pueblos que fue incorporando a lo largo del tiempo mientras iba formando el Imperio Romano , pero dos fueron las fuentes principales en las que bebió su religión, la etrusca y la griega y de estos últimos adoptaron a Ares bajo un nuevo nombre, Marte, hijo de Júpiter(el zeus griego) y Juno(la Hares de los mitos griegos). A él se le hacían sacrificios antes de partir para la guerra y decían que aparecían en los campos de batalla donde Roma solía obtener la victoria acompañado de Bellona, diosa de la discordia y probablemente la primigenia diosa de la guerra romana.De hecho, todas las reuniones que trataban sobre un conflicto bélico, palabra que procede del nombre de la diosa, se realizaban en el templo de Bellona fuera de la ciudad. Como el Ares griego , el Marte romano portaba una lanza aunque añadía un escudo y una antorcha además del casco . Era venerado en una fiesta llamada Carmen Saliare que se celebraba desde los primeros tiempos de Roma, cuando aún era una monarquía gobernada por Numa Pompilio (715 a.C- 672 a.C). Durante su celebración los sacerdote portaban doce escudos de los que uno de ellos aseguraban que era el del mismo Marte que había caído del cielo y mientras ese escudo permaneciera en poder de Roma, ella sería la dueña del mundo. Cuando miraban al cielo y observaban aquella estrella teñida de rojo como si estuviera ensangrentada no podían evitar pensar que aquella debía ser la casa del dios de la guerra, del dios del dolor y la sangre que causa el combate,  la llamaron Marte y por ese nombre la conocemos hoy.

File:Mars Hubble.jpg
Marte fotografiado desde el telescopio espacial  Hubble . El astrónomo italiano Schiaparelli creyó observar en 1877 unos canales sobre su superficie que atribuyó a los cursos de antiguos ríos y cuyas palabras fueron malinterpretadas haciendo que muchos pensaran que se refería a canales artificiales construidos por una civilización extraterrestre. Años después se comprobaría que no existían dichos canales , sino que eran la consecuencia de las imagenes distorsionadas obtenidas por los telescopios de su tiempo. En la fotografía podemos ver los dos casquetes polares, al norte  el Planum Boreum , donde en 2008 aterrizó la sonda Phoenix para estudiar la composición de su hielo, y al sur el Planum Australe. Además el planeta está dividido en dos mitades bien diferenciadas, el hemisferio norte es más joven y llano y su superficie aparece alisada por la lava que ha cubierto los accidentes del terreno,mientras que el hemisferio sur está formado por un suelo más viejo y montañoso. Por cierto ,el estudio de la geografía de Marte se denomina areografía. Si geografía significa literalmente "escribir sobre la tierra" areografía es "escribir sobre Ares" el nombre griego de Marte   (imagen procedente de http://commons.wikimedia.org )     

Ahora sabemos que aquel color rojo no se debía a la sangre vertida en ninguna batalla cósmica sino a que  la composición de su corteza está formada principalmente por roca basáltica de origen volcánico muy rica en óxido de hierro y es este óxido de hierro lo que le proporciona la tonalidad rojiza. Pero ¿qué más sabemos? Como vimos en el artículo de ayer, Marte es uno de los cuatro planetas rocosos del Sistema Solar junto a Mercurio, Venus y la propia Tierra  caracterizados todos ellos por tener un núcleo de hierro que a su vez está rodeado por una corteza de silicatos, un grupo de minerales que en el caso de la Tierra constituyen el 95% de su composición.  Al igual que en la Tierra en Marte encontraremos valles, gargantas, desfiladeros, montañas y volcanes, lo que no sucede en los planetas gaseosos como Júpiter y Saturno, donde no hay superficie definida. Pero eso ya lo vimos ayer, hay muchas otras cosas que sabemos de Marte. El astrónomo danés Christian Huygens(1629-1695) fue el primero en determinar su periodo de rotación , es decir, el tiempo que tarda en dar un giro completo sobre su eje. Huygens calculó que era el mismo que el de la Tierra, 24 horas, pero posteriormente el astrónomo francés de origen italiano Giovanni Domenico Cassini (1625-1712) establecería el periodo de rotación de Marte en 24 horas y cuarenta minutos, una estimación muy próxima a la real pues apenas se excedió en tres minutos. Estados Unidos, que ha encabezado la exploración del planeta rojo, ha decidido que el día marciano reciba el nombre de Sol que tiene una duración ligeramente superior al día terrestre.

File:Earth Mars Comparison.jpg
Comparación de los tamaños de la Tierra y Marte. En Marte se distinguen tres grande eras geológicas que se han establecido en función del número de impactos de meteoritos sobre su superficie, cuantos más impactos recibidos más antigua es la formación geológica. Así se distinguen tres grandes eras. La era Noeica, que abarca desde la formación de Marte hace unos 4600 millones de años hasta  hace 3500 millones de años llamada así por una extensa región situada en el hemisferio sur llamada Noachis Terra, que significa Tierra de Noé,  que presta su nombre a la era y que se caracteriza por tener numerosos impactos de meteoritos y también porque en ella se encuentra  el llamado abultamiento de Tharsis formado por una acumulación de lava de la que han surgido los Tharsis Montes entre los que se encuentra la mayor altura del Sistema Solar, el Monte Olimpo . La siguiente era es la Hespérica entre 3500 millones y 1800 millones de años llamada así por una gran llanura del Hemisferio Sur denominada Hesperia Planum caracterizada por la escasez de cráteres . Y la tercera y última era sería la Era Amazónica que recibe su nombre de la Amazonis Planitia, una de las mayores llanuras de Marte situada próxima al Monte Olimpo y casi sin impactos de asteroides. Esta era abarcaría desde hace 1800 millones de años hasta el presente. De todas formas tanto las fechas como esta división de eras geológicas podría ser modificada por los nuevos descubrimientos que se vayan realizando en las nuevas exploraciones de Marte (imagen procedente de http://commons.wikimedia.org )

En cuanto al año marciano, el tiempo que el planeta tarda en trazar una órbita alrededor del Sol llamado movimiento de traslación , es de 687 días , es decir, 322 días más que el año en la Tierra. Allí cumpliríamos menos años que en nuestra Tierra pues , como ejemplo, setenta años marcianos son 48.090 días y en años humanos eso equivaldría a 131 años. En cuanto  a su tamaño es significativamente inferior al de nuestro planeta , ya que mientras que el diámetro de la Tierra es de 12.756 kilómetros mientras el de Marte es de 6794 kilómetros, o lo que es lo mismo un 53% el diámetro de la Tierra. Su superficie representa  apenas el 28% de la terrestre y su masa el 11% aunque debido a que no hay océanos en el planeta rojo la cantidad de superficie sobre la que el hombre podría caminar en Marte es similar a la suma de las superficies de nuestros continentes. El planeta esta dividido en dos grandes mitades, con una frontera que separa el norte del  sur  . Al norte se encuentra una superficie más joven y llana donde se encuentran el mayor volcán del Sistema Solar, el Monte Olimpo, con 22 kilómetros de altura y un ancho en su base de 600 kilómetros con una superficie total de 283.000 kilómetros cuadrados   . Gracias a los datos aportados por las últimas misiones a Marte hoy hay científicos que creen que el hemisferio norte marciano es el resultado de un colosal impacto habido hace casi cuatro mil millones de años de un objeto de unos 2000 kilómetros de diámetro y cuyo impacto habría dado forma a la llamada Cuenca Borealis que representa el 40% del planeta. También hay investigadores que creen que aquí se encontraba un gran océano al que llaman Oceanus Borealis


Fotografía del Monte Olimpo, el volcán más grande del Sistema Solar y el más joven de los grandes volcanes marcianos , pues se formó durante la actual era geológica marciana, la era amazónica (1800 millones hasta la actualidad). Tiene una altura de entre 22 y 23 kilómetros, casi triplicando los 8848 metros del Everest,  y esta flanqueado por acantildos de hasta seis kilómetros de altura. La caldera del volcán, la gran depresión central donde normalmente se halla el cráter pero de mayor amplitud que este, alzando los 85 kilómetros de largo y los 60 kilómetros de ancho , mientras que en su base el Monte Olimpo tiene 600 kilómetros de diámetro. Sin embargo no sería una monta difícil de escalar, podríamos caminar hasta su cumbre ya que la pendiente es muy suave . Sus dimensiones son tan colosales que si estuviéramos en su cumbre no podríamos ver la base del volcán mientras que si nos halláramos en el suelo marciano al mirar al Monte Olimpo no veríamos su cumbre, sino nada más que una gran pared que se confundiría con el horizonte. Según los datos registrados por las sondas que estudian Marte hay restos de lava de hace no más de dos millones de años, muy poco tiempo en términos geológicos por lo que los investigadores especulan con que aún pudiera tener alguna actividad volcánica (imagen procedente de http://www.cosasexclusivas.com ) 
Como una frontera entre ese hemisferio norte más joven y el hemisferio sur más antiguo se encuentra el Valles Marineris  , un sistema de cañones como el Gran Cañón del Colorado pero con unas dimensiones ciclopeas pues tiene 4000 kilómetros de longitud, 200 kilómetros de ancho y hasta  once kilómetros de profundidad . Además, la superficie del planeta está surcada por cursos de antiguos ríos y lechos de lagos hace tiempo desaparecidos debido a la tenue atmósfera marciana que tiene una presión que es un uno por ciento de la terrestre y está compuesta en su 95% de dióxido de carbono, con un contenido de ozono que es hasta mil veces inferior al de la Tierra por lo que no le protege de las radiaciones ultravioletas procedentes del Sol que acabarían con la vida en la Tierra si penetraran con la misma fuerza que en Marte sin ser suavizadas por el filtro del ozono. Pero a pesar de ser tan tenue sí se generan vientos en Marte que alcanzan los 150 kilómetros por hora y  mueve las dunas de arena provocando grandes tormentas de polvo que pueden prolongarse durante meses y oscurecer todo el planeta al impedir el paso de la luz solar. Además, si estuviéramos en su superficie veríamos como en su cielo se forman nubes blancas, amarillas e incluso azules. Las blancas y azules se forman por la condensación del escaso  vapor de agua que hay en la atmósfera, mientras que las amarillas se forman a partir del polvo que flota en suspensión levantado por el viento y que también causa que el cielo marciano no tenga nuestra tonalidad azul, sino un color parecido al rosa salmón.


Fotografía del  Valles Marineris  uno de los mayores sistemas de cañones del Sistema Solar con sus 4000 kilómetros de longitud, 200 kilómetros de ancho y hasta 6 kilómetros de profundidad máxima. En comparación el Gran Cañón del Colorado en Estados Unidos tiene una longitud de 446 kilómetros, una anchura máxima de 29 kilómetros y una profundidad de 1 kilómetro y medio . Valles Marinaris es la mayor falla del Sistema Solar.  Hay diferentes hipótesis sobre su origen, desde ser el resultado de la erosión fluvial hasta la más aceptada en la actualidad que aventura que podría tratarse de una gran falla tectónica como la que formó en África el Valle del Rift  y que luego la erosión se ha encargado de ensanchar y profundizar y que habría surgida como consecuencia del abultamiento de Tharsis en el que se encuentra el Monte Olimpo (imagen procedente de http://commons.wikimedia.org )

En Marte no hay tectónica de placas como en la Tierra, que están en constante movimiento desplazando sobre ellas a los continentes, y tampoco hay constancia de que  siga habiendo actividad volcánica aunque se ha registrado presencia de metano en la atmósfera y este metano sólo puede tener dos procedencias, o volcánica o biológica , uno de los enigmas que guarda todavía Marte. Otro de los enigmas es donde se encuentra el agua de  Marte. Vimos que hubo en su superficie ríos, lagos y probablemente mares,pero ahora ya no queda nada. La débil atmósfera marciana no pudo retener los átomos de hidrógeno y la mayor parte del agua se perdió en el espacio, aunque se cree que sigue habiendo en la atmósfera en forma de pequeñas proporciones de vapor de agua y , así lo esperan los científicos, acumulada en forma de hielo bajo la superficie . También hay hielo en sus dos casquetes polares , un hielo perpetuo que tiene una extensión máxima de cien kilómetros que sería equivalente a la  del hielo que cubre en la Tierra a Groenlandia,mientras que el Polo Sur tiene grandes variaciones en su extensión e incluso ha llegado a desaparecer  por completo en dos ocasiones a lo largo del siglo XX. Aún se sigue debatiendo sobre el pasado de Marte, si se trató de un Marte húmero o seco, si estaba cubierto por dos grandes océanos o la presencia del agua era más limitada, y una de las misiones del Rover Curiosity será precisamente determinar como fue ese pasado, si un Marte húmedo y  cálido que habría podido albergar vida o un Marte frío y seco muy parecido al que hoy podemos contemplar.

DOCUMENTAL DE LA SERIE UNIVERSO SOBRE MARTE

A la serie del Canal Historia "El Universo"  pertenece este documental sobre Marte donde describe su geografía, clima , geología y el resto de características naturales del planeta rojo



Marte era conocido desde la Antigüedad , pero cuando  ocupó la atención de gran publico fue a partir del siglo XIX .Ya vimos que en 1877 se descubrían sus dos satélites, Deimos y Fobos,  y ese mismo año  el astrónomo italiano Giovanni Virginio Schiaparelli (1835-1910) observaba el planeta rojo y publicaba posteriormente sus observaciones escribiendo "Más que verdaderos canales, de la forma para nosotros más familiar, debemos imaginar depresiones del suelo no muy profundas, extendiéndose en dirección rectilínea por miles de kilómetros, con un ancho de 100, 200 kilómetros o más. Ya he señalado una vez más que, de no existir lluvia en Marte, estos canales son probablemente el principal mecanismo mediante el cual el agua (y con él la vida orgánica) puede extenderse sobre la superficie seca del planeta." A raíz de esta publicación comenzó a hablarse de los canales de Marte como si se tratara de una estructura artificial, aunque Schiaparelli se refería a canales naturales , formados por las corrientes de agua, pero el error se produjo en la traducción del italiano, lengua de Schiaparelli, al inglés, y el error se consolidó  convenciendo a muchos de que en la superficie de Marte había canales construidos por otra civilización, entre ellos un millonario norteamericano aficionado a la astronomía, Percival Lowell (1855-1916)


Percival Lowell dedicó gran parte de los últimos años de su vida a la búsqueda infructuosa de los canales de Marte después de interpretar erróneamente las palabras de Schiaparelli. Lowell estaba convencido de la existencia de aquellos canales que una antigua civilización había construido para llevar el agua desde los polos hasta las regiones más secas del planeta. Cuando la realidad le demostró que esto no era así centró sus esfuerzos en la búsqueda de lo que él llamó el Planeta X, que se hallaría  más allá del planeta Neptuno y que en 1930 descubriría el astrónomo Clyde William Tumbaugh bautizándole con el nombre de Plutón . Con la llegada de las misiones  de los programas Mariner y  Viking por parte de Estados Unidos , y del programa soviético de las Mars, se demostraría que Marte no tenía ni canales,ni grandes ríos , ni lagos en su superficie, al menos en la actualidad aunque no así en el pasado , donde si pudo haber ríos, lagos y océanos (imagen procedente de http://www.sciencephoto.com ) 


Dedicaría gran parte de los últimos años de su vida a tratar de demostrar la existencia de vida inteligente en Marte partiendo de las palabras de Schiaparelli sobre los canales del planeta rojo, que Lowell estaba convencido que eran artificiales y fueron construidos por una civilización que había llevado el agua de los polos a través de los canales hasta la zona ecuatorial del planeta. Después de escribir "Marte" en 1895 y "Marte y sus canales" en 1906 dos años después expondría sus conjeturas sobre  vida en Marte en su obra "Mars as the abode of life" aunque poco a poco fue quedándose sólo en esta afirmación. Pero Lowell no era ningún iluminado, era un astrónomo de prestigio que en la recta final de su vida trató de hallar un hipotético planeta que se hallaba más allá de la órbita de Nepturno y al que llamaba Planeta X. No lo logró , el Planeta X sería localizado en 1930 por Clyde William Tombaugh (1906-1997) que trabaja precisamente en el Observatorio construido por Lowell, el Lowell Observatory en Flagstaff , en el estado de Arizona. Aquel Planeta X lo bautizaría Tombaugh con el nombre de Plutón y durante décadas fue el noveno planeta del Sistema Solar hasta que , como vimos ayer, en 2006 la Unión Astronómica Internacional lo degradó a planeta enano.

Fotografía de la superficie de Marte realizada por la sonda Viking 1 . El programa Viking fue el más ambicioso de los programas destinados a investigar Marte durante la década de los sesenta y los setenta , sustituyendo al Programa Mariner . Aterrizó en Marte el 20 de septiembre de 1976 , convirtiéndose en la segunda en hacerlo después de que cinco años antes, en 1971 , lo hiciera la soviética Mars 3 pero perdiendo el contacto con la Tierra apenas 20 segundos después del aterrizaje. La Viking 1 mandaría información a la Tierra hasta 1980 al igual que su hermana la Viking 2. Habría que esperar hasta 1997 para que de nuevo tuviera éxito una misión en la superficie de Marte con la llegada de la Mars Pathfinder y su rover robot Sojourner (imagen procedente de http://www.fisicanet.com.ar )

Para la auténtica exploración de Marte habría que esperar a los años posteriores a la Segunda Guerra Mundial, cuando en él marco de la Guerra Fría entre Estados Unidos y la Unión Soviética, ambas superpotencias se disputaban también la hegemonía en la exploración espacial. A partir de 1960 la Unión Soviética puso en marcha el programa Mars o Marsnik . La primera de ellas, la Mars 1, llegaría volar a 11000 kilómetros sobre la superficie de Marte tomando fotos del planeta, pero posteriores sondas del mismo programa no tendrían éxito en sus misiones. Mientras, Estados Unidos comenzaba el programa de las Mariner y la primera en lograr fotografías del planeta rojo fue la Mariner 4 en 1964. Siete años después , en 1971, la Mariner 9 se convertía en la primera nave construida por el hombre en ponerse en órbita alrededor de Marte  y ese mismo año la Unión Soviética lograba posar sobre la superficie del planeta al Marsnik 3, aunque un fallo en la misión hizo que se perdiera la comunicación con ella pocos segundos después de su aterrizaje. Ya en 1976 Estados Unidos , dentro de un nuevo programa de exploración de Marte, el Programa Viking, logra situar en Marte a dos vehículos de exploración, el Viking 1 y el Viking 2, que proporcionaron la mayor parte de la información sobre Marte hasta finales del siglo XX ,porque la década de los ochenta y los novena fue una sucesión de misiones fracasadas.


DOCUMENTAL DEL CANAL ODISEA SOBRE EL FUTURO VIAJE TRIPULADO A MARTE

La gran aventura de la humanidad para el siglo XXI  será alcanzar la superficie de Marte, comparable a la repercusión que tuvo el descubrimiento de América por Cristóbal Colón (hacia 1452-1506). No es ciencia ficción, es la próxima frontera y allí donde hay una frontera habrá hombres y mujeres dispuestos a superarla. Este documental nos cuenta algunos de los aspectos a tener en cuenta para realizar esta misión , un viaje que duraría dos años y medio y lleno de peligros, como no podía ser de otra forma en la exploración más ambiciosa en la historia del ser humano




Por fin en 1997 tiene éxito una misión que sitúa en Marte al primero de los pequeños Rover que iban a ser el siguiente paso en la exploración del planeta. Era el Sojourner y recorrió la superficie de Marte durante dos meses dentro de la misión Mars Pathfinder. y este mismo año se puso en órbita la Mars Global Surveyor, que lleva informando sobre Marte desde hace ya casi quince años.En 2003 amartizaron en Marte dos Rover,el Opportunity y el Spirit , que en principio iban a tener una vida útil de un par de meses pero el Opportunity aún sigue en activo y enviando fotografías desde la superficie de Marte. En los años siguientes se sucederían nuevas misiones de exploración hasta el punto que en 2008 junto al Oportunity y el Spirit se encontraba en la superficie de Marte la sonda Phoenix que había aterrizado en el Polo Norte marciano y luego en órbita alrededor del planeta  junto a la  Mars Global Surveyor se encontraban la Marss Odissey y la Mars Reconnaissance Orbiter. Y , por fin, el 26 de noviembre de 2011 se lanzaba la misión Mars Science Laboratory , al que todos conocemos ya como Curiosity, que es el nombre que se ha dado al Rover que se posó sobre la superficie de Marte el pasado lunes 6 de agosto de 2012 , en el cráter Gale , que pertenece al segundo sistema volcánico más grande de Marte, el Elysium Planitia . El primer sistema volcánico es el Tharsis Montes al que pertenece el Monte Olimpo,que ya vimos que era el más alto de todo el Sistema Solar.

"MARTE, EL PORTADOR DE LA GUERRA" DE "LOS PLANETAS" DE GUSTAV HOLST

El compositor inglés Gustavus Theodore von Holst(1874-134) compuso durante la Primera Guerra Mundial su obra  "Los Planetas" una suite donde cada uno de sus siete movimientos está dedicado a un planeta diferente del Sistema Solar y a los dioses mitológicos que le prestan su nombre. El primero de sus movimientos es el dedicado a "Marte, el portador de la guerra" , una pieza que creo que transmite la fuerza salvaje y agresiva del dios de la guerra y creo que la mejor música que puede acompañar a esta historia




Con sus tres metros de longitud,  dos metros de alto , una tonelada de peso y una pila atómica que le permite tener autonomía durante diez años y mover sus seis ruedas para recorrer un máximo de 200 metros por horas , el Curiosity comenzará por estudiar el cráter Gale, que los científicos calculan que tiene 3500 millones de años de antigüedad para determinar así la composición geológica de Marte, determinando si tuvo una atmósfera y si hubo agua en el pasado y también tendrá entre sus objetivos determinar si en algún momento hubo en Marte las condiciones necesarias para que pudiera existir vida . Ahora , cada día,son noticias las nuevas fotos que nos manda Curiosity sobre Marte , nuestro vecino más próximo y el primer paso después de la Luna para que la humanidad inicie una nueva aventura de exploración, una aventura sin límites pues el espacio ,para la escala del ser humano , es infinito . No habrá última Thule en la exploración espacial pero cuando esta comience la humanidad cambiará . Como decía el gran divulgador Carl Sagan "Somos el medio para que el cosmos se conozca a sí mismo." y ahora, un vehículo robot, a más de quinientos millones de kilómetros de la Tierra , está dando el siguiente paso para convertirnos en esa conciencia del Universo. Cuando escriba la última palabra de este artículo me asomaré por la ventana, miraré al cielo y me fijaré en ese punto rojo que brilla en el cielo. un lugar que algún día,tal vez,  sea nuestro nuevo hogar.  A continuación cierro este artículo con las últimas fotos enviadas por Curiosity y seguro que el futuro nos traerá nuevos y extraordinarios descubrimientos.

La mejor foto del Curiosity en Marte (hasta el momento)
Una de las primeras imágenes enviadas por el Curiosity cuando llevaba apenas dos horas sobre la superficie de Marte el 6 de agosto de 2012  .Aterrizó en el Cráter Gale, situado en el hemisferio Sur del planeta y cual superficie tendría una antigüedad de entre 3800 y 3500 millones de años, es decir la primera era geológica de Marte, la era Noeica, cuando podría ser que hubiera habido agua en la superficie de Marte. (imagen procedente de http://www.abc.es )



La primera imagen en color del Curiosity en Marte
La primera foto enviada en color por Curiosity del Cráter Gale, donde el polvo levantado por el aterrizaje de Curiosity le daba este aspecto borroso (imagen procedente de http://www.abc.es ) 




Primera panorámica en color enviada por Curiosity con las huellas dejadas por el aterrizaje y que los científicos pretenden investigar para comprobar los diferentes materiales que han podido surgir al moverlos durante el aterrizaje. (Imagen procedente de http://www.elmundo.es )





Imagen panorámica de la superficie de Marte. | NASA
Otra de las imagenes panorámicas enviada por Curiosity el 9 de agosto donde podemos ver  los límites del Cráter Gale marcado por las elevaciones de terreno al fondo de la fotografía (imagen procedente de http://www.elmundo.es )




Nuestro protagonista , el Rover Curiosity , en un dibujo que nos muestra como es , con sus seis ruedas con las que puede recorrer un máximo de 200 metros cada hora, un peso de una tonelada, tres metros de largo y dos metros de altura. La pila atómica que le alimenta tiene una vida útil de diez años (imagen http://www.publico.es




ANIMACIÓN DE LA NASA QUE REPRODUCE EL ATERRIZAJE DE CURIOSITY


Termino este artículo con esta animación que reproduce como se produjo el aterrizaje de Curiosity el pasado lunes seis de agosto. Espero ir poniendo en este mismo artículo nuevas fotos de interés cuando sean distribuidas por los medios .La aventura de Curiosity no ha hecho más que empezar












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