jueves, 9 de agosto de 2012

MARTE, EL PORTADOR DE LA GUERRA (PRIMERA PARTE)

"Estoy entero y a salvo en la superficie de Marte",son las palabras que aparecían en el blog de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA)  para anunciar que el nuevo paso en el Programa de Exploración de la NASA había llegado sin novedad a la superficie de nuestro vecino, el planeta rojo, Marte,el pasado seis de agosto de 2012  después de salvar los 567 millones de kilómetros que nos separan de él y justificar los dos mil quinientos millones de dólares que la agencia espacial había invertido en el proyecto de esta misión bautizada con el nombre de Mars Science Laboratory pero que todo el mundo conoce ya con el nombre del Rover Curiosity, el vehículo de todoterreno de más de una tonelada de peso , tres metros de longitud, dos metros de altura, dotado de todo tipo de instrumental científico para estudiar la geología, el clima y la atmósfera marciana,  alimentado por una pila atómica que le dota de autonomía para diez años y que mueve sus seis ruedas que le permiten recorrer doscientos metros cada hora, lo que nos puede parecer poco pero es el mayor paso en la exploración de un planeta realizado hasta ahora por el hombre al margen de la llegada del hombre a la Luna. Al conocer el éxito del aterrizaje y el comienzo de la misión sobre la superficie de Marte el presidente norteamericano  Barack Obama declaraba "Hoy, en el planeta Marte, Estados Unidos ha hecho historia".

En realidad es la humanidad la que ha hecho historia, porque la aventura espacial será en el futuro una labor que tendrá que unir las fuerzas de todas las naciones del mundo en un esfuerzo conjunto por explorar primero nuestro Sistema Solar y después nuestra galaxia, la Vía Láctea , lo que si que podemos bautizar como la última Thule de la humanidad. Thule fue el nombre que el geógrafo y explorador griego Piteas (siglo IV a.C) daba a las tierras más septentrionales de Europa, tal vez refiriéndose a Escandinavia o a Islandia, afirmando que se encontraba a seis días de navegación de las islas británicas y que en aquella tierra durante el verano el sol nunca se ocultaba. Por extensión los autores clásicos usaron para referirse a aquellas tierras que se encontraban más allá del mundo conocido con la expresión de la "la última Thule". Pero hoy ya no existen últimas Thules en nuestro planeta excepto las profundidades de los océanos, y el hombre necesita nuevas fronteras que traspasar, nuevos caminos que recorrer, nuevos horizontes en los que aventurarse hacia lo desconocido para así encontrarnos a nosotros mismos y el sentido de nuestra existencia , pues como escribió el poeta anglonorteamericano Thomas Stearns Eliot(1888-1965) "No debemos dejar de explorar. Y al final de nuestras exploraciones llegaremos al lugar del que partimos, y lo conoceremos por primera vez" Hoy os invito a que me acompañéis a explorar  a ese planeta que , al dirigir nuestra mirada al cielo nocturno, distinguimos por ese color rojizo, el de la sangre, el del dios de la guerra.


Fotografía de la Vía Láctea tomada desde la Tierra en el estado norteamericano de California. Fue Demócrito, que también fue el padre de la teoría atómica del Universo según la cual todo lo que existe está formado por átomos indivisibles y eternos, quién por primera vez aventuró que aquellos puntos luminosos eran estrellas y afirmaba que "Hay infinito número de mundos, sujetos a generación y corrupción." Algo parecido afirmaría casi dos mil años después el filósofo, astrónomo , poeta y religioso italiano Giordano Bruno(1548-1600), que además de defender que todos los planetas del Sistema Solar giraban alrededor del Sol estaba convencido que el Universo contenía infinitos mundos y que en ellos se desarrollarían innumerables civilizaciones. Las teorías de Demócrito caerían en el olvido y habría que esperar a Galileo Galilei para que confirmara en el siglo XVII que la Vía Láctea estaba formada por estrellas mientras que Giordano Bruno pagó con la hoguera sus palabras que la Inquisición juzgó heréticas. Hoy , cuatrocientos años después de la muerte de Bruno, comienza a aventurarse que sólo en nuestra galaxia podría haber más planetas que estrellas, más de cien mil millones de planetas. Los infinitos mundos de Demócrito y Bruno (imagen procedente de http://alt1040.com )


Pero primero tenemos que ubicar nuestra posición en el Universo. Nos encontramos situados en uno de los extremos de una galaxia llamada Vía Láctea, Como tantas cosas de nuestra cultura el nombre de Vía Láctea tiene su origen en Grecia y en su mitología. Zeus, el padre de los dioses, era además del más poderoso de los dioses un mujeriego incurable que no dudaba en engañar a su esposa Hera con diosas y mortales. Una de sus conquistas mortales era Alcmena, esposa del rey de Tirinto,llamado Anfitrion. Zeus esperó a que Anfitrion se fuera a la guerra para adoptar la apariencia de éste , meterse en el lecho con Alcmena y satisfacer sus deseos para lo cual además triplicó la duración de la noche El caso es que Alcmena se quedó embarazada de gemelos, uno de Zeus y otro de Anfitrión .El hijo de Alcmena y Zeus fue Heracles, al que se conoce más con su nombre romano , Hércules, un semidios.Como suele suceder con los mitos griegos hay diferentes versiones para la misma historia, en una de ellas se cuenta que Hermes, el mensajero de los dioses, habría puesto al pequeño Heracles sobre los senos de Hera para mamar leche divina y cuando esta despertó y descubrió lo que había pasado  llena de ira apartó a Heracles de su pecho y se derramaron unas gotas de leche. Esas gotas de leche es lo que los griegos decían que eran aquellos puntos blancos que recorrían el cielo formando una línea y le dieron el nombre de la Vía Láctea (el camino de  leche).  Sería el filósofo Demócrito (460-370 a.C) quien sugirió que aquellos puntos blancos eran estrellas algo que fue confirmado casi 2000 años después por Galileo Galilei(1564-1642) gracias al telescopio que él mismo había perfeccionado.


A su vez nuestra Vía Láctea forma parte de otra estructura superior a la que los astrónomos han dado el nombre de Grupo Local, formado por entre treinta y cuarenta galaxias de las que las dos mayores son la galaxia de Andrómeda y la propia Vía Láctea y las demás tienen un tamaño inferior y muchas de ellas orbitan alrededor de las dos más grandes como galaxias satélites. Al mismo tiempo nuestro Grupo Local forma parte del Supercúmulo de Virgo, una concentración de grupos locales de galaxias con unas dimensiones que son difíciles de comprender para la mente del hombre, doscientos millones de años luz de diámetro. Pero a su vez este inmenso supercúmulo no es más que uno entre millones de supercúmulos distribuidos por todo el Universo y se asocia con otros supercúmulos para formar los llamados hipercúmulos o Complejos de Supercúmulos. En el caso del Supercúmulo de Virgo donde esta integrada la Vía Láctea, comparte viaje con el Supercúmulo de Hidra-Centaura, el más próximo al nuestro , y otros sesenta supercúmulos que  forman el Complejo de Supercúmulos Piscis-Cetus. Como veis la estructura del Universo recuerda mucho a la de las populares Matrioskas, las muñecas rusas donde al abrirlas siempre encuentra otra estructura similar más pequeña . Las dimensiones de este Complejo de Supercúmulos Piscis - Cetus es una de las más grandes estructuras conocidas del Universo, con una longitud de mil millones de años luz y una anchura de 150 millones de años luz  

En la imagen tenéis un mapa con algunos de los supercúmulos que forman parte del Complejo de Supercúmulos Piscis Cetus. Justo en el centro podéis ver el Supercumulo de Virgo (supercluster significa supercúmulo) y a su lado el supercúmulo de  Hidra Centaurus. El supercúmulo de Virgo esta formado por una serie de Grupos Locales, es decir, conjuntos de galaxias que viajan juntos por el Universo y a uno de estos grupos locales pertenece la Vía Láctea dentro de la cual se encuentra nuestro Sistema Solar, uno de los tal vez cientos de miles de millones de sistemas planetarios de la galaxia. Si tuviéramos que escribirnos una carta desde otro Complejo de Supercúmulos tendríamos que poner en la dirección "La Tierra.Sistema Solar. Vía Láctea.Grupo Local.Supercúmulo de Virgo. Complejo de Supercúmulos Piscis- Cetus. El Universo" No es una forma muy científica para explicarlo pero creo que así lo entendemos todos mejor. La inmensidad de las dimensiones de estas estructuras causan vértigo y fascinanción a partes iguales y nos hacen aún más conscientes no sólo de la pequeñez de nuestro planeta y del Sistema Solar que a nuestra escala nos parece tan inmenso, sino incluso la pequeña de nuestra propia galaxia (imagen procedente de http://www.taringa.net ) 

 
Yo lo veo con una analogía más cercana, como si el Universo fuera el planeta, los complejos de supercúmulos los continentes, los supercúmulos las naciones, el Grupo Local nuestra propia nación, la Vía Láctea nuestra ciudad, el Sistema Solar el barrio por el que paseamos y el planeta Tierra, por supuesto, nuestro hogar. Así que regresemos a nuestra nación , la Vía Láctea , para deciros que tiene un diámetro de cien mi años luz . Un año luz es la distancia que recorre la luz en un año , y teniendo en cuenta que el valor aproximado de esta velocidad son 300.000 kilómetros por segundo y que en un año la luz recorre 460.730.000.000 kilómetros os puede dar una idea de las magnitudes que estamos manejando sólo para nuestra galaxia. En ella se calcula que puede haber unas cien mil millones de galaxias , aunque hay investigadores que amplían este número hasta las cuatrocientos mil millones de galaxias, y  aunque hasta finales del pasado siglo XX se creía que los planetas eran una excepción esta visión ha cambiado radicalmente gracias a los nuevos métodos de observación del espacio que ha llevado al Instituto de Astrofísica de París a afirmar que la existencia de planetas alrededor de las estrellas es más la norma que la excepción y que su número sería mayor que el de estrellas, superando por lo tanto los cien mil millones de planetas.

DOCUMENTAL  SOBRE LA VÍA LÁCTEA DE LA SERIE EL UNIVERSO

Este documental explica de forma muy didáctica la Vía Láctea ampliando la información que he recogido y sobre todo ofreciendo imagenes que ayuda a comprender mejor la compleja estructura de nuestro hogar en el Universo . El documental consta de tres partes y he podido adjuntaros la primera y la tercera, como la segunda no me lo ha permitido os dejo el enlace para que podáis entrar a través de él


Esa es nuestra ciudad, la Vía Láctea, pero ¿donde se encuentra nuestro barrio,? Pues podríamos decir que se encuentra en una situación intermedia entre el centro y las afueras, pues el Sol se halla separado por 27.000 años luz del centro de la Galaxia, que es el equivalente al 55% del radio total de la galaxia y está situada sobre un brazo al que los astrónomos han bautizado con otro nombre mitológico, el Brazo de Orión. Permitidme que me separe un momento del tema principal para saber quién era este Orión que aloja a nuestro Sistema Solar. En la mitología griega Artemisa era la hermana gemela de Apolo y diosa de la caza. Le gustaba correr junto a sus sirvientas por los bosques y al mismo tiempo que protegía a los cazadores también lo hacía de los animales. Además cuidaba de las parturientas y , dentro de las contradicciones propias de la mitología, enviaba la muerte y la enfermedad a las mujeres . Mientras que su hermano estaba asociado al sol, el culto a  Artemisa se hallaba asociado a la Luna y este culto a su vez estaba vinculado a los momentos de transformación de la mujer el nacimiento, la adolescencia y la muerte. Pero, y esto es lo que nos lleva a Orión, Artemisa era virgen y muy celosa de su castidad hasta que un día conoció al cazador Orión y se enamoró de él despertando los celos de su hermano Apolo.

Yendo un día Apolo con su hermana de caza y viendo que Orión se encontraba en el bosque sin que su hermana se hubiera percatado de ello , Apolo, queriendo deshacerse de Orión,  le señaló el punto en el bosque donde unas ramas se movían y la retó a que disparara contra aquel animal para demostrar su destreza a tanta distancia. Artemisa aceptó el reto  y lanzó su flecha acertando en el blanco, pero cuando se acercó y apartó las ramas que cubrían a su víctima descubrió horrorizada que había dado muerte a su amado Orión. Rota de tristeza Artemisa puso a Orión en el cielo para consolarse y verle cuando mirase hacia lo que hoy conocemos como la constelación de Orión. Otra versión del mito dice que Orión trató de violar a Artemisa y esta le dio muerte haciendo surgir un escorpión de las entrañas de la tierra que también acabo con el fiel perro del cazador, Sirio. Después Orión se transformó en constelación y Sirio en la estrella que lleva su nombre. Aunque esta historia no aporta nada a nuestros conocimientos astronómicos es una forma de personalidad y embellecer  ese inmenso espacio que nos rodea, humanizándolo.Pero retomando el hilo de nuestro relato habíamos visto que el Sistema Solar se hallaba en uno de los brazos de la Vía Láctea al que llamamos Brazo de Orión y que se encuentra entre el Brazo de Perseo y el Brazo de Sagitario.


Nacida hace unos trece mil millones de años, nuestra galaxia se divide en tres grandes partes. El halo, el disco y el bulbo. El halo tiene forma esférica y se halla en la parte exterior de la galaxia, envolviéndola, con un numero pequeño de estrellas , aunque es aquí donde se encuentran los cúmulos globulares que son vestigios de nuestro pasado pues contienen cientos de miles o millones de estrellas muy viejas. El disco es la parte de la galaxia que más gas contiene y donde se forman las nuevas estrellas , formando los característicos brazos de nuestra galaxia que podéis ver en este esquema. Nosotros nos encontramos en el Brazo de Orión . La luminosidad del disco de la Vía Láctea es equivalente al brillo de entre 15.000 y 20.000 millones de veces el Sol y la masa de todas sus estrellas sería la de 60.000 millones de soles. Finalmente, está el bulbo, situado en el centro de la galaxia y donde hay una mayor densidad de estrellas .Los astrónomos creen que en su interior hay un gran agujero negro al que han bautizado con el nombre de Sagitario A y que han deducido por las veloces órbitas que realizan un grupo de estrellas alrededor de un punto oscuro. En un futuro muy lejano, desde el punto de vista humano, la Vía Láctea colisionará con la vecina Galaxia de Andrómeda , las dos galaxias más grandes de nuestro grupo local . Se aproximan a una velocidad de trescientos kilómetros por segundo y los astrónomos estiman que la colisión se producirá dentro de entre 3000 y 5000 millones de años, surgiendo probablemente de esta colisión una nueva galaxia de mayores dimensiones (imagen procedente de http://portalhispano.wordpress.com )


Nuestro barrio, el Sistema Solar, comenzó a construirse hace unos 4.600 millones de años , esa es la edad que estiman los astrónomos en base al análisis de la antigüedad de los asteroides que han impactado contra la Tierra, pero ¿cómo se formó? Hay diferentes hipótesis y yo debería tener unos conocimiento físicos y astronómicos de los que carezco para explicarlo con más detalle, pero la hipótesis que hoy cuenta con un mayor número de partidarios comenzó a gestarse en el siglo XVII, cuando el filósofo , físico y matemático francés René Descartes (1596-1650) ya hizo un esbozo de una teoría para explicar la formación de los planetas y el Sistema Solar  que recibiría el nombre de Teoría Nebular, pero no sería hasta el siglo XVIII cuando por separado y con varias décadas de diferencia tres eruditos dieron  forma a esa hipótesis, el teólogo y científico sueco Emanuel Swedenborg (1688-1772), el astrónomo, físico y matemático francés Pierre Simon Laplace(1749-1827) y el filósofo alemán Immanuel Kant(1724-1804). Swedenborg  afirmaba que el Sol y los planetas del Sistema Solar habían surgido de una gran nebulosa, nombre que reciben regiones del espacio donde hay una gran concentración de gases, predominando el hidrógeno y el helio y también de polvo cósmico , que mediante un proceso de condensación y el movimiento de rotación haría que todos los materiales se fueran aproximando  y uniéndose dando forma a los planetas y las estrellas.

Tanto Immanuel Kant como Laplace afirmaban que esta gran nebulosa se fue enfriando y debido a la fuerza de la gravedad todos los materiales se concentraron dando forma a una especie de disco plano que tenía una rotación muy rápida. El centro de la nebulosa se condensó cada vez más y comenzó a detener su rotación al tiempo  que la fricción del polvo cósmico con los gases de hidrógeno y helio habrían  causado el aumento de la temperatura interior . El polvo terminó evaporándose mientras que aquel cuerpo forma ahora por hidrógeno y helio se convertía en lo que llamamos Sol, mientras que en el resto de la nebulosa donde seguía habiendo gas y polvo que no fue utilizado en la formación del Sol, continuó girando alrededor del Sol y mediante nuevos procesos de condensación y los efectos de la gravedad iban uniendo materiales dando forma  a los distintos planetas que forman nuestro Sistema Solar. Os preguntaréis ¿de donde salían esos gases y el polvo estelar? Si las diferentes teorías nebulares son ciertas, ya que , repito, siguen siendo teorías, procederían de la explosión de una estrella que se habría convertido en supernova . Las supernovas son estrellas que se encuentran al final de su vida, han consumido todo su combustible transformando sus reservas de hidrógeno en helio . En esa etapa final de su vida la estrella se contrae sobre si misma por efecto de la gravedad para colapsar y explotar despidiendo al espacio gran cantidad de gases y materiales que forman nubes de polvo y gas, nebulosas, que se convertirán en la guardería donde nacerán nuevas estrellas y planetas utilizando los materiales expulsados por la Supernova.

Fotografía de la Nebulosa del Cangrejo formada por la explosión de una supernova  que explotó en el año 1054 , pues fue entonces cuando astrónomos chinos y árabes recogieron en sus registros que se había observado una nueva y brillante estrella en el cielo el 5 de julio de 1054 que incluso era visible a la luz del día y pudo ser observada durante veintidós meses. Se llama resto o remanente de supernova a la nebulosa formada después de la explosión de la supernova . Hay dos tipos de supernovas pero la más habitual es la que se forma después de que la estrella haya consumido todo su combustible , entonces colapsa y se contrae sobre sí misma emitiendo cantidades enormes cantidades  de energía y produciendo un brillo que puede ser observado durante días o meses . Los restos de la explosión, los gases y el polvo cósmico , forman nebulosas como esta del Cangrejo que se encuentra a seis mil años luz de la Tierra, y con estos materiales surgen nuevas estrellas y planetas . De una nebulosa así nació el Sistema Solar  (imagen procedente de http://elfisicosupernumerario.blogspot.com )

De esta forma habrían nacido el Sol y los diferentes planetas del Sistema. Pero no todos los planetas son iguales, ya que los astrónomos distinguen entre los planetas telúricos o rocosos y los gigantes gaseosos , también llamados planetas jovianos. Entre los rocosos esta nuestra propia Tierra, Mercurio , Venus y Marte, mientras que entre los gaseosos se encuentran Júpiter, Saturno , Urano y Neptuno . ¿En que se diferencian? Mientras que en los planetas rocosos como la Tierra y Marte  están formados por un núcleo metálico recubierto de silicatos, que es la denominación bajo la que se agrupan al 95% de los minerales que  forman la corteza planetaria, es decir, su superficie, y en ellos hay montañas , desfiladeros y volcanes en los planetas gaseosos no hay una superficie definida y están compuestos principalmente de materiales gaseosos , en particular, de hidrógeno y helio. Además los planetas terrestres tienen atmósferas secundarias, esto quiere decir que han formado sus propias atmósferas a partir de  procesos internos mientras que los planetas gaseosos tienen atmósferas primarias, no han sido ellos los que la han formado sino que la han capturado de la nebulosa primigenia en la que se formaron.El mejor ejemplo es Júpiter, que tiene una atmósfera formada por un 87% de hidrógeno y un 13% de helio y donde no hay una superficie planetaria definida, es un planeta de gas.

Os habréis dado cuenta que he citado cuatro planetas rocosos y cuatro gaseosos, en total ocho planetas, cuando en la escuela siempre nos habían enseñado que el Sistema Solar estaba formado por nueve planetas, pero el 24 de agosto de 2006 la Unión Astronómica Internacional despojó a Plutón, el noveno y más exterior de los planetas, de su categoría de planeta para degradarlo a Planeta enano  . En esa fecha la Unión Astronómica dio estos criterios para considerar planeta a un cuerpo celeste " UAI ] resuelve que los planetas y otros cuerpos del Sistema Solar se definan en tres categorías distintas de la siguiente manera: Un planeta es un cuerpo celeste que  está en órbita alrededor del Sol,  tiene suficiente masa para que su propia gravedad supere las fuerzas de cuerpo rígido de manera que adquiera un equilibrio hidrostático (forma prácticamente redonda) y haya limpiado la vecindad de su órbita" Mientras, los planetas enanos cumplen los dos primeros requisitios, orbitar alrededor del Sol y tener forma redonda, pero no la tercera, "limpiar la vecindad de órbita" , es decir ,no tener ningún otro objeto dominante en su órbita a excepción de sus satélites, lo que no cumple Plutón. Por eso hoy sólo contamos con ocho planetas en el Sistema Solar. En cuanto al nombre de planeta procede, una vez más, de la Grecia clásica, donde sus astrónomos advirtieron que había determinadas estrellas que se movían en el firmamento y les dieron el nombre de "asteres planetai" que significa "estrellas errantes" y que luego quedaría reducido a planetes que se puede traducir por "errante".


Representación a escala del Sistema Solar que refleja la diferencia de tamaño entre el Sol , los cuatro planetas rocosos, Mercurio, Venus, Tierra y Marte y los cuatro gigantes gaseosos, Júpiter y Saturno, Urano y Neptuno, aunque a estos dos últimos los astrónomos también los han denominado como Gigantes de Hielo ya que si tienen un núcleo de roca y hielo y la composición de su atmósfera es diferente a las de Júpiter y Saturno.  Plutón aparece ya como un planeta enano. La Tierra se halla aproximadamente a 150 millones de kilómetros del Sol, lo que es utilizado como medida de las distancias dentro del Sistema Solar y se denomina Unidad Astronómica    (imagen procedente de http://eksd.wordpress.com )

En este breve viaje por la creación de nuestro Sistema Solar hemos conocido un poco sobre la forma en que se halla organizado el Universo con sus  Complejos de Supercúmulos formados por la unión de Supercúmulos que a su vez surgen por la unión de Grupos Locales que a su vez están formados por familias de galaxias . Así mismo las galaxias contienen miles de millones y cientos de miles de millones de estrellas que forman a su alrededor sistemas planetarios donde orbitan planetas como el nuestro.Y ahora ya estamos preparados para visitar Marte, conocer el origen del nombre del planeta rojo, sus características, la historia de la fascinación que ha ejercido sobre los hombres a lo largo de los siglos  , las expediciones que lo han explorado de la que el último peldaño de momento es la de Curiosity. Eso lo veremos mañana , en la segunda parte que estará dedicada por completo a nuestro planeta vecino. Hoy quiero cerrar el articulo con estas palabras sobre la creación del Universo y la fascinación que siempre ha ejercido sobre el hombre, debidas a la mano del poeta latino, Publio Ovidio Nasón (43 a.c- 17 d.C)  "Cuando él, sea cual fuere de los dioses, hubo dispuesto ordenadamente de este modo y resuelto aquella masa caótica, y la hubo reducido, resuelta de ese modo, a partes cósmicas, empezó moldeando la Tierra como una bola poderosa para que su forma fuera la misma por todos lados... Y para que ninguna región careciera de su formas propias de vida animada, las estrellas y las formas divinas ocuparon el suelo del cielo, el mar correspondió a los peces relucientes para que fuera su hogar, la Tierra recibió a los animales y el aire móvil a los pájaros... Luego nació el Hombre:... todos los animales van con la cabeza baja y fijan su mirada en el suelo, pero él dio al Hombre un rostro levantado y le ordenó que estuviera erecto y que elevara sus ojos al cielo." Y seguimos elevando la mirada al cielo y buscando una respuesta a su origen que es también la respuesta a nuestro origen.
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